Fra Library of the World’s Best Literature, Ancient and Modern, redigeret af Charles Dudley Warner, 1896

I 1692 blev den lille puritanske landsby Salem, Massachusetts, plaget af en pludselig og kortvarig sky af anklager om hekseri. Efter at de unge piger Betty Parris og Abigail Williams havde fået alvorlige kramper og andre mærkelige symptomer, stillede landsbyens læge William Griggs diagnosen, at de var blevet forhekset. Snart efter begyndte andre byboere at vise lignende symptomer. Det var der, hvor beskyldningerne begyndte at flyve. Byen besluttede hurtigt, at de ville lede efter og henrette alle hekse i Salem. Ved afslutningen af retssagerne i maj 1693 var 19 personer blevet hængt, én var blevet knust af sten, og fire var døde i fængslet – alle anklaget for at være hekse. Tre hundrede år senere spørger vi stadig: Spøgte hekse virkelig i byen Salem? Eller var der en anden djævel på spil?

I 1976 fandt Dr. Linnda Caporael fra Rensselaer Polytechnic Institute beviser, der støttede sidstnævnte hypotese. Caporael foreslog, at de korte og intense sygdomme, som så mange af byens indbyggere led, måske ikke var forhekselse, men snarere ergotisme, en sygdom, som almindeligvis smittes af rug. Senere var andre historikere enige: ergotisme var ikke blot en interessant teori, men havde også et vist grundlag. Kunne alle de vanvittige hændelser i Salem virkelig forklares med noget råddent rug?

Overraskende nok er der mange af dem, der kan. Med undtagelse af nogle få hændelser (som typisk tilskrives gruppetænkning og suggestionens magt) passer den adfærd, der blev udvist i 1692, på ruginduceret ergotisme. Ergotisme dannes i rug efter en streng vinter og et fugtigt forår – forhold, som Caporael og andre historikere hævder, at de var til stede i 1691 og derfor påvirkede den rug, der blev høstet til konsum i 1692. Efter at rugplanten har fået ergot, vokser svampen og erstatter skuddene på kornet med sklerotier. Sklerotier af ergoter er purpursorte gevækster, der indeholder lyserginsyre og ergotamin. Da den medicinske viden var sparsom, troede man sandsynligvis, at tilstedeværelsen af mørkere skud på rug var et produkt af overeksponering for solen, så det blev højst sandsynligt spist på trods af, at det var giftigt.

Når man får ergotisme (også kaldet Sankt Antonius’ ild) af rugbrød, forårsager det alvorlige kramper, muskelkramper, vrangforestillinger, følelsen af at kravle under huden og i ekstreme tilfælde koldbrand i ekstremiteterne. Alvorlige hallucinationer kan også være et symptom, da lyserginsyre er det stof, hvoraf stoffet LSD syntetiseres. Disse symptomer var de samme som dem, der blev vist af de anklagede i Salem: for det meste unge piger, hvis immunsystem ikke var fuldt udviklet, hvilket gjorde dem modtagelige for sygdomme som ergotisme. Landsbyens læge, der var religiøs og ifølge teorien ikke kendte til ergotisme som en sygdom, tilskrev de mærkelige symptomer et kendt onde: hekseri. Han hævdede, at pigerne var blevet ofre for heksekunstens ondskab, og at pigerne gik med på det. Resten af byens indbyggere blev ofre for suggestivitet, og således begyndte retssagerne, hvor anklagerne om hekseri blev rettet mod samfundets udstødte af dem, der var ramt. Ifølge denne teori skete den bratte afslutning af hekseprocesserne i maj 1693 ganske enkelt, fordi Salem løb tør for ergotforurenet korn.

Der er dog stadig stor debat om, hvorvidt denne teori skal accepteres eller ej. Mange socialpsykologer insisterer på, at pigernes handlinger kan tilskrives social og politisk uro, og at ergotisme ikke spiller ind på visse sociale aspekter, som kan forklare, hvad der virkelig skete. Sådanne aspekter omfatter pastor Parris’ mulige bagtanker og den enorme mængde stress, som befolkningen blev udsat for i 1692 på grund af et koppeudbrud og en hurtigt voksende befolkning. Desværre vil vi sandsynligvis aldrig få at vide præcis, hvad der skete i Salem under hekseprocesserne. Alle sider af argumentet er dog enige om, at der sandsynligvis ikke var noget overnaturligt på spil. Ifølge nogle mennesker kan det virkelige onde have været på middagsbordet.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *