Aus der Library of the World’s Best Literature, Ancient and Modern, herausgegeben von Charles Dudley Warner, 1896

Im Jahr 1692 wurde das kleine puritanische Dorf Salem, Massachusetts, von einer plötzlichen und kurzen Wolke von Hexereivorwürfen geplagt. Nachdem bei den jungen Mädchen Betty Parris und Abigail Williams schwere Krämpfe und andere seltsame Symptome aufgetreten waren, diagnostizierte der Dorfarzt William Griggs, dass sie verhext worden waren. Bald darauf traten auch bei anderen Dorfbewohnern ähnliche Symptome auf. Daraufhin begannen die Anschuldigungen zu fliegen. Schnell beschloss die Stadt, alle Hexen von Salem zu suchen und hinzurichten. Bis zum Ende der Prozesse im Mai 1693 wurden 19 Menschen gehängt, eine wurde von Steinen erschlagen, und vier starben im Gefängnis – alle wurden beschuldigt, Hexen zu sein. Dreihundert Jahre später stellen wir uns immer noch die Frage: Spukten in der Stadt Salem wirklich Hexen? Oder war ein anderer Teufel am Werk?

Im Jahr 1976 fand Dr. Linnda Caporael vom Rensselaer Polytechnic Institute Beweise, die die letztere Hypothese stützten. Caporael schlug vor, dass es sich bei den kurzen und heftigen Krankheiten, unter denen so viele Bürger litten, vielleicht nicht um Verhexung, sondern um Mutterkorn, eine Krankheit, die durch Roggen übertragen wird, handelte. Später stimmten andere Historiker zu: Mutterkorn war nicht nur eine interessante Theorie, sondern hatte auch eine gewisse Berechtigung. Könnten all die verrückten Geschehnisse in Salem wirklich durch verfaulten Roggen erklärt werden?

Überraschenderweise können viele von ihnen das. Mit Ausnahme einiger weniger Ereignisse (die in der Regel auf Gruppendenken und die Macht der Suggestion zurückgeführt werden), passt das 1692 gezeigte Verhalten auf Roggen-Ergotismus. Mutterkorn bildet sich im Roggen nach einem strengen Winter und einem feuchten Frühjahr – Bedingungen, die laut Caporael und anderen Historikern 1691 herrschten und daher auch den 1692 für den Verzehr geernteten Roggen betrafen. Nachdem die Roggenpflanze an Mutterkorn erkrankt ist, wächst der Pilz und ersetzt die Triebe am Korn durch Sklerotien. Mutterkornsklerotien sind violett-schwarze Wucherungen, die Lysergsäure und Ergotamin enthalten. Da das medizinische Wissen spärlich war, hielt man das Vorhandensein dunklerer Triebe auf dem Roggen wahrscheinlich für ein Produkt übermäßiger Sonneneinstrahlung, so dass der Roggen höchstwahrscheinlich trotz seiner Giftigkeit gegessen wurde.

Nach dem Verzehr von Roggenbrot verursacht Mutterkorn (auch Antoniusfeuer genannt) schwere Krämpfe, Muskelzuckungen, Wahnvorstellungen, das Gefühl, unter der Haut zu kriechen, und in extremen Fällen Gangrän der Extremitäten. Schwere Halluzinationen können ebenfalls ein Symptom sein, da Lysergsäure die Substanz ist, aus der die Droge LSD synthetisiert wird. Diese Symptome waren die gleichen wie bei den Angeklagten in Salem: Es handelte sich meist um junge Mädchen, deren Immunsystem noch nicht voll entwickelt war, so dass sie anfällig für Krankheiten wie Ergotismus waren. Der Dorfarzt, der religiös war und, so die Theorie, die Krankheit Mutterkorn nicht kannte, führte die seltsamen Symptome auf ein bekanntes Übel zurück: Hexerei. Er behauptete, die Mädchen seien dem Übel der Hexerei zum Opfer gefallen, und die Mädchen stimmten ihm zu. Der Rest der Stadtbevölkerung fiel der Suggestion zum Opfer, und so begannen die Prozesse, bei denen die Betroffenen die Ausgestoßenen der Gesellschaft der Hexerei bezichtigten. Nach dieser Theorie war das abrupte Ende der Hexenprozesse im Mai 1693 ganz einfach darauf zurückzuführen, dass Salem das mit Mutterkorn verseuchte Getreide ausging.

Es gibt jedoch immer noch viele Debatten darüber, ob diese Theorie akzeptiert werden sollte oder nicht. Viele Sozialpsychologen bestehen darauf, dass die Taten der Mädchen auf soziale und politische Unruhen zurückzuführen sind und dass Mutterkorn bestimmte soziale Aspekte, die das Geschehen erklären könnten, nicht berücksichtigt. Zu diesen Aspekten gehören die möglichen Hintergedanken von Reverend Parris und der immense Stress, dem die Bevölkerung im Jahr 1692 aufgrund eines Pockenausbruchs und einer schnell wachsenden Bevölkerung ausgesetzt war. Leider werden wir wohl nie genau erfahren, was in Salem während der Hexenprozesse geschah. Alle Seiten sind sich jedoch darin einig, dass wahrscheinlich nichts Übernatürliches am Werk war. Nach Ansicht einiger Leute könnte das wahre Böse auf dem Abendbrottisch gelegen haben.

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