Del Library of the World’s Best Literature, Ancient and Modern, editado por Charles Dudley Warner, 1896

En 1692 el pequeño pueblo puritano de Salem, Massachusetts, se vio asolado por una repentina y breve nube de acusaciones de brujería. Después de que las jóvenes Betty Parris y Abigail Williams mostraran fuertes convulsiones y otros síntomas extraños, el médico del pueblo William Griggs les diagnosticó que estaban embrujadas. Poco después, otros habitantes del pueblo comenzaron a mostrar síntomas similares. Fue entonces cuando empezaron a volar las acusaciones. El pueblo decidió rápidamente que iba a buscar y ejecutar a todas las brujas de Salem. Al final de los juicios, en mayo de 1693, 19 personas habían sido ahorcadas, una había sido aplastada por piedras y cuatro habían muerto en prisión, todas ellas acusadas de ser brujas. Trescientos años después, seguimos preguntándonos: ¿Las brujas realmente rondaban la ciudad de Salem? ¿O fue otro diablo el que actuó?

En 1976 la Dra. Linnda Caporael del Instituto Politécnico Rensselaer encontró pruebas que apoyaban esta última hipótesis. Caporael propuso que tal vez las breves e intensas enfermedades que sufrían muchos de los habitantes de la ciudad no eran embrujos, sino ergotismo, una enfermedad comúnmente contraída por el centeno. Más tarde, otros historiadores estuvieron de acuerdo: el ergotismo no sólo era una teoría interesante, sino que tenía cierto fundamento. ¿Podrían todos los locos sucesos de Salem explicarse realmente por un poco de centeno podrido?

Sorprendentemente, muchos de ellos pueden. Con la excepción de algunos eventos (que se atribuyen típicamente al pensamiento grupal y al poder de la sugestión), el comportamiento exhibido en 1692 encaja con el ergotismo inducido por el centeno. El ergotismo se forma en el centeno después de un invierno severo y una primavera húmeda, condiciones que Caporael y otros historiadores afirman que estaban presentes en 1691 y que, por tanto, afectaron al centeno cosechado para el consumo en 1692. Una vez que la planta de centeno contrae el cornezuelo, el hongo crece y reemplaza los brotes del grano con esclerocios. Los esclerocios del cornezuelo son crecimientos de color púrpura-negro que contienen ácido lisérgico y ergotamina. Como los conocimientos médicos eran escasos, probablemente se pensaba que la presencia de brotes más oscuros en el centeno era producto de la sobreexposición al sol, por lo que lo más probable es que se comiera a pesar de ser venenoso.

Una vez contraído por el pan de centeno, el ergotismo (también llamado fuego de San Antonio) provoca graves convulsiones, espasmos musculares, delirios, la sensación de arrastrarse bajo la piel y, en casos extremos, gangrena de las extremidades. Las alucinaciones graves también pueden ser un síntoma, ya que el ácido lisérgico es la sustancia a partir de la cual se sintetiza la droga LSD. Estos síntomas eran los mismos que mostraban los acusados en Salem: en su mayoría chicas jóvenes cuyo sistema inmunitario no se había desarrollado del todo, lo que las hacía susceptibles a enfermedades como el ergotismo. El médico del pueblo, al ser religioso y, según la teoría, desconocer el ergotismo como enfermedad, atribuyó los extraños síntomas a un mal conocido: la brujería. Afirmó que las niñas habían sido víctimas de los males de la brujería, y las niñas le siguieron la corriente. El resto de la gente del pueblo fue víctima de la sugestión, y así comenzaron los juicios, en los que las acusaciones de brujería eran dirigidas a los marginados de la sociedad por los afligidos. Según esta teoría, el abrupto final de los juicios por brujería en mayo de 1693 ocurrió, simplemente, porque Salem se quedó sin grano contaminado por el cornezuelo.

Sin embargo, todavía hay mucho debate sobre si esta teoría debe ser aceptada o no. Muchos psicólogos sociales insisten en que las acciones de las muchachas pueden atribuirse al malestar social y político y que el ergotismo no tiene en cuenta ciertos aspectos sociales que podrían explicar lo que realmente ocurrió. Tales aspectos incluyen los posibles motivos ulteriores del reverendo Parris y la inmensa cantidad de estrés a la que estaba sometida la población durante 1692 debido a un brote de viruela y a una población en rápida expansión. Por desgracia, probablemente nunca sabremos con exactitud lo que ocurrió en Salem durante los juicios de brujas. Sin embargo, todas las partes están de acuerdo en que probablemente no hubo nada sobrenatural. Según algunas personas, el verdadero mal podría haber estado en la mesa de la cena.

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