Imagen de satélite de las dunas de arena en el Barrio Vacío

La desertización ha aumentado en los últimos milenios. Antes de que la desertificación dificultara los caminos de las caravanas que atravesaban el Rub’ al Khali, las caravanas del comercio del incienso cruzaban tramos de terreno baldío ahora prácticamente intransitables, hasta aproximadamente el año 300 d.C. Se ha sugerido que Ubar o Iram, una ciudad, región o pueblo perdido, dependía de ese comercio. Los restos arqueológicos incluyen un edificio de fortificación/administración, muros y bases de pilares circulares. Las huellas de camellos, no identificables sobre el terreno, aparecen en las imágenes de satélite.

GenteEditar

Hoy en día, los habitantes del Barrio Vacío son miembros de varias tribus locales; por ejemplo, la tribu Al Murrah es la que tiene la zona más extensa, basada principalmente entre Al-Ahsa y Najran. Los Banu Yam y Banu Hamdan (en Yemen y la región de Najran, en el sur de Arabia Saudí), y los Bani Yas (en los Emiratos Árabes Unidos). Unos pocos enlaces por carretera conectan estos asentamientos tribales con los recursos hídricos y los centros de producción de petróleo de la zona.

ExpedicionesEditar

Los primeros viajes documentados de exploradores no residentes fueron realizados por los exploradores británicos Bertram Thomas y St. John Philby a principios de la década de 1930. Entre 1946 y 1950, Wilfred Thesiger cruzó la zona en varias ocasiones y cartografió grandes partes del Barrio Vacío, incluidas las montañas de Omán, como describe en su libro Arabian Sands de 1959.

En junio de 1950, una expedición de las Fuerzas Aéreas estadounidenses cruzó el Rub’ al Khali desde Dhahran (Arabia Saudí) hasta el centro de Yemen y de vuelta en camiones para recoger especímenes para el Instituto Smithsoniano y probar los procedimientos de supervivencia en el desierto.

En 1999, Jamie Clarke se convirtió en el primer occidental en cruzar el Barrio Vacío de Arabia en cincuenta años. Su equipo de seis personas, guiado por tres beduinos, pasó 40 días cruzando el desierto con una caravana de 13 camellos.

El 25 de febrero de 2006, una excursión científica organizada por el Servicio Geológico Saudí comenzó a explorar el Barrio Vacío. La expedición estaba formada por 89 ecologistas, geólogos y científicos de Arabia Saudí y del extranjero. En el desierto se descubrieron varios tipos de criaturas fosilizadas, así como meteoritos. La expedición descubrió 31 nuevas especies y variedades de plantas, así como 24 especies de aves que habitan la región, que fascinaron a los científicos en cuanto a cómo han sobrevivido en las duras condiciones del Empty Quarter.

En 2012, Alastair Humphreys y Leon McCarron tiraron de un carro especialmente diseñado para ello desde Salalah hasta Dubai. Produjeron un documental sobre su viaje y su comparación con los de Wilfred Thesiger.

En marzo de 2012, Hajar Ali realizó la primera travesía conocida del Rub’ al Khali por una mujer.

El 4 de febrero de 2013, un equipo sudafricano que incluía a Alex Harris, Marco Broccardo y David Joyce se convirtió en las primeras personas en cruzar la frontera cercana a Omán del Empty Quarter sin apoyo y a pie, en un viaje que comenzó en Salalah y duró 40 días, terminando finalmente en Dubái. El equipo sólo hizo uso de tres paradas de agua a lo largo del viaje, y tiró de un carro especialmente diseñado que albergaba todos los suministros necesarios para toda la expedición.

En 2013, del 18 de febrero al 28 de marzo, el explorador surcoreano Young-Ho Nam dirigió un equipo (Agustín Arroyo Bezanilla, Si-Woo Lee) en una travesía a pie por el Barrio Vacío desde Salalah (Omán) hasta el Oasis de Liwa, en el Emirato de Abu Dhabi. La travesía se realizó con el permiso de los gobiernos de Omán y EAU. El Representante del Gobernante de la Región Occidental, Emirato de Abu Dhabi, lo reconoció como la primera travesía a pie del mundo del Barrio Vacío que sigue la frontera de Omán y termina en los EAU.

En 2018, la primera expedición de caminantes totalmente femenina denominada «sus rostros del cambio», liderada por la británica Janey McGill, que estuvo acompañada por las primeras mujeres omaníes de los tiempos modernos en recorrer el Barrio Vacío de Omán, Baida Al Zadjali y Atheer Al Sabri, partió el 22 de diciembre de 2018 tras recibir la aprobación formal del gobierno de Omán. El equipo contó con el apoyo de dos coches para el avituallamiento conducidos por Tariq Al Zadjali (omaní) y Mark Vause-Jones (británico) y el cineasta Matthew Milan de los Estados Unidos de América. La expedición partió de Al Hashman, en el gobierno de Dohafar (Omán), atravesando Burkana, Maqshin y Al Sahma, en la región de Al Wusta, y continuando por Abu Al Tabool y Um Al Sameem, hasta llegar al fuerte de Ibri, en la región de Al Dhahira (Omán). La distancia total recorrida por el equipo fue de 758 km en 28 días finalizando la expedición el 18.01.2019.

En 2020, el explorador extremo del desierto italiano Max Calderan completó la exploración de Rub’ al Khali a pie por primera vez en la historia. Cruzó 1.100 kilómetros en 18 días, atravesando la zona más amplia de Rub’ al Khali de oeste a este.

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