Si vous êtes comme l’Américain moyen, vous dormez probablement avec votre smartphone à portée de main. Un rapport de 2015 de la Bank of America a révélé que 71 % des gens dorment avec ou près de leur téléphone – et cela inclut les 13 % qui ont déclaré dormir avec leur téléphone dans leur lit.

Peut-être vous êtes-vous demandé si garder votre téléphone à proximité est une mauvaise idée – peut-être qu’il zappe votre cerveau avec des ondes radio ou qu’il bousille autrement votre santé. Il serait réconfortant que les chercheurs écartent fermement et définitivement toute idée que nos appareils peuvent avoir des effets négatifs sur la santé. Mais ce n’est pas le cas.

En novembre dernier, le National Toxicology Program du gouvernement américain a terminé une étude de 30 millions de dollars sur 10 ans concernant les effets sur la santé de l’exposition aux rayonnements des téléphones cellulaires. En substance, les scientifiques du gouvernement ont soumis des rats à différents niveaux de rayonnement radiofréquence (RFR) pendant des durées variables et ont ensuite observé ce qui se passait.

« Nos études ont montré que le rayonnement radiofréquence aux fréquences et aux modulations utilisées dans les télécommunications cellulaires et dans les conditions d’exposition que nous avons utilisées peut produire des effets biologiques indésirables », déclare John Bucher, l’un des auteurs de l’étude et un scientifique principal de l’Institut national des sciences de la santé environnementale. Plus précisément, l’étude de Bucher a trouvé des « preuves évidentes » de tumeurs dans le cœur des rats mâles exposés aux RFR, ainsi que des « preuves » de tumeurs dans le cerveau et les glandes surrénales des rats mâles. Ils ont trouvé des preuves « équivoques » d’effets néfastes chez les rats femelles, ce qui signifie qu’il n’était pas clair si les tumeurs qui sont apparues étaient causées par l’exposition au RFR.

Que faire de ces résultats ? Cela dépend à qui vous demandez.

Bucher dit que son étude n’a jamais eu l’intention d’être le mot final sur la question du rayonnement des téléphones cellulaires et de la santé humaine. « Nous utilisons cela pour mettre en place des programmes de recherche de suivi », dit-il.

Malgré cela, Bucher dit qu’il peut y avoir un certain risque « faible » lorsqu’un téléphone est maintenu contre la tête ou le corps – comme si vous êtes en appel ou si vous gardez le téléphone dans votre poche en utilisant une sorte de configuration mains libres. Il dit que ces risques pourraient augmenter avec une « utilisation prolongée et persistante », bien qu’à ce stade, la définition de chacun de ces termes soit une conjecture.

« S’il y a un risque, je pense qu’il est minime », dit Larry Junck, MD, neuro-oncologue et professeur de neurologie à l’Université du Michigan. « Nous n’avons pas constaté d’augmentation des tumeurs cérébrales depuis que l’utilisation des téléphones portables s’est généralisée. » De plus, Junck affirme que les recherches montrant tout lien mécaniste entre les rayonnements des téléphones portables et les tumeurs cérébrales sont incohérentes et « méthodologiquement imparfaites. »

D’autres regardent les recherches existantes avec beaucoup d’inquiétude. « Je pense qu’il existe des preuves irréfutables que l’exposition aux rayonnements électromagnétiques est effectivement nocive », déclare Joel Moskowitz, directeur du Center for Family and Community Health de l’Université de Californie à Berkeley. Il énumère les conclusions d’une douzaine d’études récentes, dont une analyse de 2017 réalisée en Chine qui a révélé que les gros utilisateurs de téléphones portables couraient un risque considérablement accru de gliome – un type de tumeur maligne dans le cerveau et la moelle épinière.

Une étude britannique de 2018 a révélé que les taux de glioblastome – une autre tumeur cancéreuse du cerveau – ont plus que doublé en Angleterre entre 1995 et 2015. Plus précisément, les tumeurs des lobes frontal et temporal – des emplacements qui correspondent à l’endroit où nous reposons nos téléphones pendant les appels – ont montré certaines des augmentations les plus abruptes. Dans une lettre de suivi adressée au rédacteur en chef du journal, les auteurs de l’étude britannique disent avoir examiné de près les données américaines sur les taux de glioblastome. Après avoir ajusté les changements de population postérieurs à 2000 – changements qui, selon eux, ne sont pas pris en compte dans le registre central des tumeurs cérébrales des États-Unis et dans d’autres bases de données qui suivent les tumeurs – ils ont constaté des augmentations de glioblastomes similaires à celles qu’ils ont suivies en Angleterre.

Les tumeurs cérébrales ne sont pas la seule préoccupation des utilisateurs de téléphones cellulaires. « Si vous regardez les smartphones modernes, les antennes sont dans les coins – en haut et en bas », explique Moskowitz. Mais la majeure partie du signal cellulaire est maintenant dirigée vers le bas par les antennes inférieures, « ce qui rendrait les expositions les plus importantes dans la région du cou », dit-il. Il mentionne les tumeurs du cou et de la thyroïde comme particulièrement préoccupantes. Et là encore, certaines données suggèrent que les taux sont en hausse. Les taux de cancer de la thyroïde ont triplé au cours des trois dernières décennies et augmentent plus rapidement que tout autre type de cancer, selon l’American Cancer Society (ACS).

Mais aucun de ces résultats ne constitue une preuve que les téléphones portables sont à blâmer. Par exemple, l’ACS affirme que l’utilisation accrue des échographies thyroïdiennes détectant les tumeurs pourrait expliquer la hausse des taux de ces cancers.

« S’il y a un risque, je pense qu’il est minime. »

Pourquoi est-il si difficile de cerner les effets potentiels de nos appareils sur la santé ? Un obstacle gigantesque est que les technologies que ces appareils emploient évoluent constamment, et que la recherche sur leurs effets sur la santé a souvent une ou deux décennies de retard. « La plupart des études épidémiologiques portant sur le risque de tumeur cérébrale ont recueilli des données au début ou au milieu des années 2000 auprès d’utilisateurs qui utilisaient les anciens téléphones à bonbons ou à clapet, qui utilisaient principalement la technologie cellulaire 1G ou 2G », explique Moskowitz.

En attendant, l’industrie des télécommunications va maintenant de l’avant avec les technologies 5G, même si les experts de la santé n’ont encore pratiquement aucune donnée sur la 4G, dit-il. (Plus de 200 scientifiques et médecins ont appelé à un moratoire sur le déploiement de la 5G jusqu’à ce que sa sécurité puisse être assurée.)

Puisque cela pourrait vous empêcher de dormir, revenons à la question de dormir à côté de votre téléphone. Moskowitz dit que les risques de tumeur ne sont pas en tête de sa liste de préoccupations, car le téléphone d’un dormeur ne transmet pas en permanence comme il le fait pendant un appel. Mais il estime qu’il est probable que des expositions nocturnes à des rayonnements de faible intensité puissent perturber le sommeil et provoquer d’autres effets neurologiques. Il cite une petite étude allemande de 2016 qui a révélé que l’exposition des hommes aux rayonnements des téléphones portables semblait modifier la structure de leur sommeil – en augmentant ou en diminuant les paramètres du sommeil paradoxal et d’autres paramètres du sommeil – bien que les ramifications sanitaires de ces changements ne soient pas claires.

Tous les risques qui peuvent exister pourraient être accrus chez les enfants. « Je crois personnellement que les enfants devraient être dissuadés de dormir avec un téléphone sous leur oreiller, car on pense que les RFR pénètrent plus loin dans leurs tissus que chez les adultes », dit Bucher.

Le conseil évident est de garder votre téléphone hors de la chambre à coucher. Ou, si vous l’utilisez comme réveil, vous pouvez le mettre en mode avion, ce qui l’empêche d’envoyer ou de recevoir des signaux, dit Moskowitz. Il répète également le conseil de longue date d’utiliser un dispositif mains libres filaire lorsque vous passez des appels et de garder votre téléphone loin de votre corps.

Partez de tout cela et espérez que les Pollyannas du rayonnement des téléphones portables s’avèrent avoir raison.

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