Le multitâche a mauvaise réputation. Alors que la capacité à jongler avec plusieurs choses à la fois semble être une utilisation impressionnante de la matière grise, des preuves suggèrent que c’est mauvais pour la productivité et la mémoire, ainsi que pour nos réserves d’énergie mentale.

Wikipedia l’appelle même « une capacité humaine apparente », car beaucoup soutiennent que le multitâche n’est pas vraiment réel, mais simplement une fausse croyance que nous effectuons de nombreuses tâches simultanément – alors qu’en fait nous passons d’une tâche à l’autre de manière inefficace et inattentive.

« Le multitâche est souvent une question de perception ou peut même être considéré comme une illusion », explique Shalena Srna, chercheuse en comportement du consommateur à l’Université du Michigan.

Mais alors que le multitâche pourrait être une invention de notre imagination, une nouvelle étude de Srna et de ses collègues chercheurs suggère que les effets de l’illusion sont tout à fait réels – et peuvent même stimuler nos performances dans les tâches cognitives (tant que nous sommes convaincus que nous sommes multitâches à ce moment-là).

Les recherches démystifiant la capacité humaine à effectuer efficacement plusieurs tâches remontent aux années 1960, mais l’objectif de Srna était différent. Nous savons déjà que le multitâche diminue nos performances dans les tâches, mais qu’en est-il de la perception que nous sommes multitâches ; comment cela affecte-t-il lui-même les performances ?

Cela peut sembler être une distinction étrange, mais comme le soulignent les chercheurs, le multitâche est en grande partie une question de perception. Si vous prenez des notes pendant que quelqu’un parle, s’agit-il d’une activité unique ou d’un exemple de multitâche (écouter activement et transcrire en même temps) ?

« Les recherches existantes démontrent que la motivation des individus à investir des efforts et du contrôle cognitif augmente avec la difficulté de la tâche ainsi qu’avec l’attente de la difficulté de la tâche », expliquent les auteurs dans leur article.

« En effet, plusieurs résultats soutiennent la notion qu’une tâche plus difficile augmente l’attention des individus et conduit finalement à une amélioration de la performance. »

Sur cette base, si les gens pensent qu’ils sont multitâches pendant qu’ils font quelque chose, ils pourraient en fait faire mieux, compensant cognitivement la difficulté de jongler avec des tâches multiples (perçues).

A l’inverse, quelqu’un d’autre qui percevait la même activité comme une tâche simple et unique pourrait y consacrer moins d’efforts, d’attention et de ressources cognitives – et, ce faisant, obtenir de moins bons résultats, même si la tâche était par ailleurs identique.

Pour étudier leur hypothèse, les chercheurs ont réalisé des dizaines d’essais impliquant plus de 8000 participants au total, dans lesquels on demandait aux gens d’effectuer les mêmes tâches, mais en leur donnant des instructions subtilement différentes pour savoir s’il s’agissait d’une tâche unique ou de plusieurs tâches.

Dans l’un des essais, les participants ont regardé et transcrit une vidéo éducative ; la moitié du groupe a reçu l’instruction qu’il s’agissait d’une tâche unique, tandis que l’autre moitié a appris qu’elle était testée sur deux tâches (apprentissage et transcription).

Dans une expérience similaire, les participants devaient prendre des notes pendant un cours en ligne, en recevant là encore des instructions différentes pour savoir si cela équivalait à une tâche unique ou à un multitâche (bien que ce mot n’ait pas été utilisé).

A travers les différentes expériences, les résultats ont généralement montré que ceux qui croyaient être multitâches réussissaient mieux les tests, transcrivant plus rapidement et plus précisément, prenant des notes de meilleure qualité et obtenant de meilleurs résultats aux quiz de compréhension.

« Nous avons constaté que, en maintenant l’activité constante, la simple perception du multitâche améliore les performances et que l’engagement accru est un moteur important de cet effet », expliquent les chercheurs.

L’une des expériences a réalisé le même type de test tout en utilisant la technologie de suivi oculaire pour surveiller la dilatation de la pupille des participants pendant qu’ils travaillaient sur les tâches, ce qui est utilisé comme un proxy pour mesurer l’effort attentionnel et mental des individus, et la charge de traitement.

Bien que la précision de cette technique présente des limites (que les chercheurs reconnaissent), comme prévu, l’équipe a constaté que le groupe multitâche présentait une dilatation moyenne de la pupille plus importante que les monotâches, ce qui suggère qu’ils déployaient plus d’effort mental pour rester engagés.

Les résultats ne signifient pas que le multitâche est en quelque sorte supérieur au monotâche – des décennies de recherche montrent déjà le contraire.

Mais ils semblent suggérer que le multitâche – en tant que concept motivant dans notre esprit, du moins – n’est pas le facteur limitant unique que nous percevons.

Les résultats sont rapportés dans Psychological Science.

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