From Library of the World’s Best Literature, Ancient and Modern, edited by Charles Dudley Warner, 1896

En 1692, le petit village puritain de Salem, dans le Massachusetts, fut en proie à une soudaine et brève nuée d’accusations de sorcellerie. Après que les jeunes filles Betty Parris et Abigail Williams ont présenté de graves convulsions et d’autres symptômes étranges, le médecin du village William Griggs a diagnostiqué qu’elles avaient été ensorcelées. Peu après, d’autres habitants du village ont commencé à présenter des symptômes similaires. C’est alors que les accusations ont commencé à fuser. La ville a rapidement décidé qu’elle allait rechercher et exécuter toutes les sorcières de Salem. À la fin des procès en mai 1693, 19 personnes avaient été pendues, une avait été écrasée par des pierres et quatre étaient mortes en prison – toutes accusées d’être des sorcières. Trois cents ans plus tard, nous nous posons toujours la question : Les sorcières ont-elles vraiment hanté la ville de Salem ? Ou un autre diable était-il à l’œuvre ?

En 1976, le Dr Linda Caporael de l’Institut polytechnique de Rensselaer a trouvé des preuves qui soutenaient cette dernière hypothèse. Caporael a proposé que peut-être les maladies brèves et intenses dont souffraient tant de citadins n’étaient pas un envoûtement mais plutôt de l’ergotisme, une maladie communément contractée par le seigle. Plus tard, d’autres historiens se sont accordés à dire que l’ergotisme était non seulement une théorie intéressante mais qu’elle avait également un certain fondement. Tous les événements loufoques de Salem pouvaient-ils vraiment être expliqués par du seigle pourri ?

Surprenamment, beaucoup d’entre eux le peuvent. À l’exception de quelques événements (qui sont généralement attribués à la pensée de groupe et au pouvoir de suggestion), le comportement manifesté en 1692 correspond à l’ergotisme induit par le seigle. L’ergotisme se forme dans le seigle après un hiver rigoureux et un printemps humide – des conditions qui, selon Caporael et d’autres historiens, étaient présentes en 1691 et ont donc affecté le seigle récolté pour la consommation en 1692. Après que le seigle a contracté l’ergot, le champignon se développe et remplace les pousses du grain par des sclérotes. Les sclérotes de l’ergot sont des excroissances noires et violettes qui contiennent de l’acide lysergique et de l’ergotamine. Comme les connaissances médicales étaient rares, on pensait probablement que la présence de pousses plus sombres sur le seigle était le produit d’une surexposition au soleil, de sorte qu’il était très probablement consommé malgré son caractère toxique.

Une fois contracté à partir du pain de seigle, l’ergotisme (également appelé feu de Saint-Antoine) provoque de graves convulsions, des spasmes musculaires, des délires, la sensation de ramper sous la peau et, dans les cas extrêmes, la gangrène des extrémités. Des hallucinations sévères peuvent également être un symptôme, car l’acide lysergique est la substance à partir de laquelle la drogue LSD est synthétisée. Ces symptômes sont les mêmes que ceux présentés par les accusés de Salem : il s’agit pour la plupart de jeunes filles dont le système immunitaire n’était pas complètement développé, ce qui les rendait sensibles à des maladies comme l’ergotisme. Le médecin du village, qui était religieux et, selon la théorie, ne connaissait pas l’ergotisme en tant que maladie, a attribué ces symptômes étranges à un mal connu : la sorcellerie. Il a prétendu que les filles avaient été victimes de la sorcellerie, et les filles l’ont suivi. Le reste des habitants de la ville a été victime de la suggestibilité, et c’est ainsi que les procès ont commencé, les accusations de sorcellerie étant dirigées contre les parias de la société par ceux qui en étaient affligés. Selon cette théorie, la fin abrupte des procès de sorcellerie en mai 1693 s’est produite, tout simplement, parce que Salem a manqué de grains contaminés par l’ergot.

La question de savoir si cette théorie doit être acceptée ou non fait cependant l’objet de nombreux débats. De nombreux psychologues sociaux insistent sur le fait que les actions des filles peuvent être attribuées à des troubles sociaux et politiques et que l’ergotisme ne tient pas compte de certains aspects sociaux qui pourraient expliquer ce qui s’est réellement passé. Parmi ces aspects, citons les éventuelles arrière-pensées du révérend Parris et l’immense stress subi par la population en 1692 en raison d’une épidémie de variole et d’une population en pleine expansion. Malheureusement, nous ne saurons probablement jamais ce qui s’est passé exactement à Salem pendant le procès des sorcières. Toutes les parties s’accordent cependant à dire qu’il n’y avait probablement rien de surnaturel à l’œuvre. Selon certaines personnes, le vrai mal aurait pu se trouver sur la table du souper.

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