In Defense jette un second regard sur un artiste de couverture ou un album très décrié et se demande « Était-il vraiment aussi mauvais que ça ? ». »

L’intro du clavier iconique, le cliquetis du chapeau haut-de-forme, puis les mots immortels de Bruce Springsteen, « Blinded by the Light ». Sauf que ce n’est pas Bruce qui chante : c’est Chris Thompson, chanteur du Manfred Mann’s Earth Band, qui reprend le premier titre du premier album de Springsteen, Greetings From Asbury Park, N.J.

Si vous avez lu la liste des meilleures reprises de Springsteen publiée hier par Cover Me, vous avez probablement été soit choqué, soit soulagé, de ne pas voir cette chanson sur la liste. J’ai été encore plus surpris qu’elle n’ait pas été retenue. Après tout, c’est la seule chanson écrite par Springsteen à avoir atteint la première place du Billboard. (Note de la rédaction : je ne pouvais pas y croire non plus, mais c’est vrai – trois numéros 5, deux numéros 2, aucun autre numéro 1). Je n’ai trouvé absolument aucune référence à cette chanson dans les compilations des pires reprises de tous les temps. Alors au lieu de rédiger un simple paragraphe pour la liste expliquant pourquoi c’est une reprise solide, « avec un rocher sur l’épaule », j’ai écrit cet article à la place.

Manfred Mann est le nom de scène du rockeur sud-africain Manfred Sepse Lubowitz. The Earth Band était en fait le troisième groupe à porter son nom. La première incarnation, nommée simplement Manfred Mann, a obtenu des succès avec des reprises : « Do Wah Diddy Diddy » en 1964 et « The Mighty Quinn » en 1968. Le groupe original s’est dissous, mais Mann lui-même a ensuite fondé Manfred Mann Chapter Three à la fin des années 60, puis Manfred Mann’s Earth Band au début des années 70. Des légions de fans de rock n’auraient probablement jamais entendu parler, ni même pensé à « Blinded by the Light » si le groupe ne l’avait pas repris. À l’ère pré-Internet, beaucoup de gens ne savaient pas que la version d’Earth Band était une reprise parce qu’ils n’avaient aucun moyen de savoir qu’il existait un original.

Springsteen a d’abord publié le morceau sur son album Greetings From Asbury Park, N.J. de 1973. Bien qu’il soit considéré comme un classique par les critiques de rock et les fans hardcore, l’album ne s’est jamais particulièrement bien vendu selon les normes de Springsteen. Il lui a fallu cinq ans pour être certifié or (500 000 unités vendues) et dix-huit ans pour être certifié platine (1 million d’unités). Le deuxième jalon est probablement dû au fait qu’il est sorti pour la première fois en CD aux États-Unis en 1988 et que de nombreux propriétaires de vinyles l’ont simplement racheté. À moins que vous n’ayez eu cet album, il y a probablement peu de chances que vous ayez entendu l’original de  » Blinded by the Light « , car la radio l’a peu diffusé et Columbia Records ne l’a pas inclus dans des compilations ou des albums live avant 2003. Même si vous avez vu Springsteen en concert, il y a de fortes chances que vous ne l’ayez pas non plus entendu la jouer, car Setlists.fm le classe comme son 140e morceau le plus joué.

La seule raison pour laquelle la chanson existe est qu’après que Springsteen ait terminé l’album, le président de Columbia Clive Davis l’a rejeté, disant qu’il n’y avait pas de singles à succès. Springsteen a donc écrit « Blinded by the Light » et « Spirit in the Night ». Du point de vue de l’histoire, les instructions de Davis se sont avérées importantes pour la carrière de Springsteen, bien qu’elles n’aient pas augmenté les ventes initiales de l’album. Si « Spirit in the Night » est devenu un incontournable des concerts de Springsteen, « Blinded by the Light » a fait un flop lors de sa sortie en single. Selon Rolling Stone, « Si peu d’exemplaires ont été vendus à l’époque, en fait, que les copies de stock du 45 tours original sont maintenant parmi les articles les plus rares et les plus recherchés de sa vaste discographie. »

Le manque de succès commercial ne diminue pas la qualité de la chanson – ce n’est tout simplement pas un arrangement adapté à la radio. L’original de Springsteen ressemble à un hybride entre les divagations du flux de conscience de Bob Dylan et une chanson de rock n’ roll d’une autre dimension. Springsteen a écrit les paroles avec un dictionnaire de rimes à portée de main, ce qui explique pourquoi elles se lisent comme un exercice d’association de mots. La chanson comporte une litanie de phrases qui s’enchaînent en une série de rimes hallucinantes. « Et maintenant, à Zanzibar, une étoile filante chevauchait un side-car en fredonnant un air lunaire/ Oui, et l’avatar a dit de faire sauter le bar mais d’abord d’enlever la boîte à biscuits, nous allons apprendre à ces garçons à rire trop tôt. » En expliquant les paroles au public lors d’un épisode de l’émission Storytellers sur VH1, Springsteen les a mis en garde :  » Ne réfléchissez pas trop à tout ça. « 

La reprise de Manfred Mann a eu une trajectoire totalement différente. Warner Brothers l’a publiée en ouverture de l’album The Roaring Silence du groupe en 1976. Le groupe a transformé le morceau en une épopée de sept minutes, à saveur prog-rock, comportant de multiples mouvements et sections ainsi que la voix envolée de Thompson. Il existe également un montage de trois minutes pour le single, mais la version de l’album est bien supérieure, avec un solo de guitare de près de deux minutes et, surtout, le célèbre exercice de piano « Chopsticks ».

Après avoir atteint la première place du Billboard en 1977, la reprise est devenue un élément incontournable de la radio classique rock dans les décennies suivantes, lui donnant une seconde vie presque sans fin. S’il y a une controverse persistante au sujet de la chanson, c’est parce que lorsque Thompson chantait le mot « deuce », cela ressemblait beaucoup à « douche ». Je considère que c’est un symptôme de l’ère pré-Internet, où nous ne pouvions pas chercher les paroles sur Google pour savoir ce que les gens disaient. La chanson a donc gagné une place aux côtés de « ‘Scuse me while I kiss this guy » ou « No thought orgasm in the classroom » comme l’un des grands « mondegreens » du rock. Springsteen et Mann ont tous deux reconnu que le malentendu lyrique a probablement contribué à la popularité de la reprise. « J’ai le sentiment que c’est la raison pour laquelle la chanson est montée en flèche jusqu’au numéro un », a déclaré Springsteen sur Storytellers.

Alas, le vieux dicton « la raison pour laquelle les arguments académiques sont si passionnés est qu’il n’y a rien en jeu » sonne vrai ici. Ainsi, si « Blinded by the Light » n’est peut-être pas la meilleure reprise de Springsteen, elle est certainement l’une des plus importantes, et à mon sens, elle aurait dû figurer sur la liste des meilleures reprises de Springsteen de Cover Me. Écoutez-la ci-dessous et dites-nous ce que vous en pensez.

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