John Harrison est né à Foulby, un village du domaine du prieuré de Nostell, près de Wakefield. Il suit son père dans le métier de charpentier et, à l’adolescence, s’intéresse à l’horlogerie. Mais c’est l’obsession de toute une vie pour le développement du chronomètre de marine afin de déterminer la longitude et d’aider à la navigation sur les mers pour laquelle il est devenu célèbre.

John Harrison

Le prix de la longitude

Les naufrages causés par des erreurs de navigation étaient fréquents et la loi sur la longitude de 1714 a créé un comité connu sous le nom de Board of Longitude qui offrait une récompense allant jusqu’à 20 000 £ à quiconque pouvait résoudre le problème.

Harrison était convaincu qu’il pouvait le faire et l’opportunité de réclamer le prix l’a poussé à continuer.

Grande précision requise

Au lieu d’utiliser les principes généralement acceptés de chronométrage, Harrison avait conçu ses propres méthodes et conçu deux horloges qui étaient précises à une seconde près par mois. Beaucoup pensaient qu’une capacité mathématique était essentielle pour fabriquer une bonne horloge, mais comme beaucoup d’inventeurs à succès, Harrison était capable de regarder le problème d’un point de vue très différent, apportant de nouvelles idées.

La friction, le changement de température et l’humidité étaient tous des facteurs qui pouvaient affecter la précision et la mesure du temps. En plus de cela, le roulis d’un navire avait tendance à rendre l’instrumentation inopérante. Réalisant qu’une horloge de mer avait peu de chances d’être efficace si elle était faite uniquement en bois, il commença à combiner différents métaux.

Chronomètre marin

En 1735, il acheva le premier chronomètre marin pratique. En utilisant le chronomètre pour garder une heure précise à partir d’un endroit connu – comme l’endroit d’où le navire prend la mer – et en le comparant avec l’heure du jour où le navire se trouvait, un positionnement précis devenait possible. Principalement fait de laiton, le chronomètre pesait plus de 70 livres.

Le chronomètre de John Harrison

L’obsession d’Harrison

Le Conseil de la longitude a transmis un peu d’argent à Harrison pour qu’il travaille sur une horloge plus petite. Harrison était obsédé par sa tâche. Il n’était jamais satisfait et trouvait constamment des défauts à ce qu’il avait fait. Il réalise plusieurs versions de son chronomètre en investissant temps et argent, ce qui met sa famille à rude épreuve. Il a finalement été convenu qu’il serait payé 8 750 £ pour son travail en 1773. Harrison mourut peu après en 1776.

Horloge de John Harrison

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