Era il perno del crimine che ha reso la mafia affascinante.

Ha “trasformato il crimine organizzato da un’attività di teppisti in un grande business, gestito come una società con lui al vertice”.

È stato il primo a capire che il proibizionismo era un’opportunità commerciale per accumulare enormi ricchezze, e ha fatto da mentore a gangster come Lucky Luciano, Legs Diamond, Dutch Schultz e Meyer Lansky.

E senza di lui probabilmente non avremmo avuto tutti i drammi sulla mafia che amiamo così tanto, come Il Padrino su cui ha avuto una grande influenza, e Boardwalk Empire in cui era un personaggio centrale.

Ma sareste perdonati se non conoscete il nome di Arnold Rothstein, che fu ucciso poco più di 90 anni fa, il 6 novembre 1928, per essersi rifiutato di pagare un debito di 300.000 dollari per una partita di poker truccata.

Il padre fondatore del crimine organizzato era conosciuto, come molti mafiosi, con una varietà di altri soprannomi che ti danno un’idea dell’enorme ruolo che ha giocato – “Il Cervello”, “Mr Big”, “Il Faccendiere”, “Il Grosso Conto Corrente” e “L’Uomo del Centro”.

Nato in una vita comoda a New York City nel 1882, l’uomo che avrebbe dominato la mafia ebraica della Grande Mela iniziò a giocare d’azzardo da bambino: “Ho sempre giocato d’azzardo. Non riesco a ricordare quando non l’ho fatto. Forse ho giocato solo per mostrare a mio padre che non poteva dirmi cosa fare, ma non credo.

“Penso di aver giocato perché amavo l’eccitazione. Quando giocavo d’azzardo, nient’altro aveva importanza”

Non c’è da stupirsi che alla fine dei suoi 20 anni Rothstein avesse fondato un importante casinò e fosse coinvolto in un ippodromo dove si dice che abbia truccato molte delle corse, diventando un milionario all’età di 30 anni.

Ma il crimine che ha fatto il suo nome, per il quale non fu mai condannato, fu presumibilmente truccare le World Series del baseball del 1919.

Si pensa che i suoi uomini abbiano pagato i membri dei Chicago White Sox per lanciare la serie contro i Cincinnati Reds mentre lui scommetteva contro di loro e ottenere un enorme profitto in quello che divenne famoso come lo Scandalo Black Sox.

L’avvento del Proibizionismo vide Rothstein diversificarsi nel contrabbando e nei narcotici, contrabbandando whisky canadese lungo l’Hudson fino a New York e attraverso i Grandi Laghi.

Acquistò partecipazioni in un gran numero di speakeasies e fu il primo a contrabbandare whisky scozzese negli Stati Uniti con la sua flotta di navi da carico transatlantiche.

Sostenuto da banchieri e politici, Rothstein fu in grado di costringere Tammany Hall – la macchina politica democratica che gestiva New York – ad assecondare le varie gang di strada gestite dai suddetti delinquenti.

Fece da mediatore tra le bande, facendo pagare una tariffa pesante per i suoi servizi, e divenne un mediatore influente nel mondo degli affari legali della città, costringendo Tammany a riconoscerlo come un alleato necessario nella gestione della città.

Creduto da molti come il primo spacciatore moderno di successo, nel 1925 l’impero criminale di Rothstein era vasto. Era il più grande contrabbandiere del paese e aveva accumulato una fortuna equivalente a 150 milioni di dollari al giorno d’oggi.

Rothstein faceva spesso affari per strada circondato dalle sue guardie del corpo, ma queste non gli servirono a nulla quando fu colpito e ferito a morte durante un incontro d’affari al Park Central Hotel.

La sparatoria era apparentemente legata ai debiti che aveva accumulato dopo aver colpito una striscia fredda durante una partita di poker di tre giorni il mese precedente, che lui sosteneva fosse stata truccata e che quindi non avrebbe pagato.

Rothstein si attardò per due giorni ma rifiutò di fare nomi e nessuno è mai stato portato in giudizio per l’omicidio.

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