In Defense dà una seconda occhiata a un artista o a un album di copertina molto malvisto e si chiede: “Era davvero così male?”

L’iconica introduzione di tastiera, il sonaglio del cappello alto, e poi le parole immortali di Bruce Springsteen, “Blinded by the Light”. Solo che non è Bruce a cantare: è Chris Thompson, cantante della Earth Band di Manfred Mann, che copre il primo brano dell’album di debutto di Springsteen del 1973 Greetings From Asbury Park, N.J.

Se avete letto la lista di Cover Me delle migliori cover di Springsteen, pubblicata ieri, probabilmente siete rimasti scioccati, o sollevati, nel non vederla nella lista. Sono stato ancora più sorpreso che sia stata rifiutata per l’inclusione. Dopo tutto, è l’unica canzone scritta da Springsteen a raggiungere il primo posto nella classifica di Billboard. (Nota dell’editore: non potevo crederci nemmeno io, ma è vero – tre #5, due #2, nessun altro #1). Non ho trovato assolutamente nessun riferimento ad essa nelle compilation delle peggiori cover di tutti i tempi. Così invece di scrivere un semplice paragrafo per la lista spiegando perché è una buona cover, “with a boulder on my shoulder” ho scritto questo articolo.

Manfred Mann è il nome d’arte del rocker sudafricano Manfred Sepse Lubowitz. La Earth Band fu in realtà il terzo gruppo a portare il suo nome. La prima incarnazione, chiamata semplicemente Manfred Mann, ottenne dei successi con delle cover: “Do Wah Diddy Diddy” del 1964 e “The Mighty Quinn” del 1968. Il gruppo originale si sciolse, ma Mann stesso in seguito fondò il Manfred Mann Chapter Three alla fine degli anni ’60, poi la Manfred Mann’s Earth Band nei primi anni ’70. Legioni di fan del rock probabilmente non avrebbero mai sentito parlare, o anche solo pensato, a “Blinded by the Light” se il gruppo non ne avesse fatto una cover. Nell’era pre-Internet, molte persone non sapevano che la versione degli Earth Band era una cover perché non avevano modo di sapere che esisteva un originale.

Springsteen pubblicò per la prima volta il brano nel suo album del 1973 Greetings From Asbury Park, N.J. Anche se considerato un classico tra i critici rock e i fan hardcore, l’album non ha mai venduto particolarmente bene per gli standard di Springsteen. Ci vollero cinque anni per diventare oro (500.000 unità vendute) e diciotto anni per diventare platino (1 milione di unità). La seconda pietra miliare è probabilmente dovuta al fatto che fu pubblicato per la prima volta su CD negli Stati Uniti nel 1988 e molti possessori di vinili semplicemente lo ricomprarono. A meno che non abbiate avuto questo album, ci sono probabilmente poche possibilità che abbiate sentito l’originale “Blinded by the Light”, dato che la radio lo ha trasmesso poco e la Columbia Records non lo ha incluso in nessuna compilation o album dal vivo fino al 2003. Anche se avete visto Springsteen dal vivo in concerto, è probabile che non l’abbiate sentito suonare, dato che Setlists.fm lo elenca come il suo 140° brano più suonato.

L’unica ragione per cui la canzone esiste è che dopo che Springsteen completò l’album, il presidente della Columbia Clive Davis la rifiutò, dicendo che non c’erano singoli di successo. Così Springsteen scrisse sia “Blinded by the Light” che “Spirit in the Night”. Dal punto di vista della storia, le istruzioni di Davis si sarebbero rivelate importanti per la carriera di Springsteen, anche se non aumentarono le vendite iniziali dell’album. Mentre “Spirit in the Night” sarebbe diventata un punto fermo dei set dal vivo di Sprinsteen, “Blinded by the Light” fallì quando uscì come singolo. Secondo Rolling Stone, “Così poche copie sono state vendute all’epoca, infatti, che le copie di riserva del 45 giri originale sono ora tra i pezzi più rari e ricercati della sua vasta discografia.”

La mancanza di successo commerciale non diminuisce la qualità della canzone – semplicemente non è un arrangiamento radio-friendly. L’originale di Springsteen si presenta come un ibrido tra il flusso di coscienza di Bob Dylan e una prima canzone rock n’ roll di un’altra dimensione. Springsteen ha notoriamente scritto il testo con un dizionario delle rime a portata di mano, il che spiega perché si legge come un esercizio di associazione di parole. La canzone presenta una litania di frasi tutte infilate insieme in una serie di rime sconvolgenti. “E ora a Zanzibar una stella cadente cavalcava in un sidecar canticchiando una melodia lunare/ Sì, e l’avatar ha detto di far saltare il bar ma prima di togliere il barattolo dei biscotti insegneremo a quei ragazzi a ridere troppo presto”. Spiegando le parole al pubblico durante un episodio di VH1’s Storytellers, Springsteen li ammonì: “Non pensate troppo a tutto questo”

La cover di Manfred Mann ebbe una traiettoria completamente diversa. La Warner Brothers la pubblicò come brano di apertura dell’album The Roaring Silence del 1976 del gruppo. Il gruppo trasformò il brano in un’epopea di sette minuti, dal sapore prog-rock, con movimenti e sezioni multiple e la voce slanciata di Thompson. C’è anche una versione singola di tre minuti, ma la versione dell’album è di gran lunga superiore, con un assolo di chitarra di quasi due minuti e, soprattutto, il famoso esercizio di pianoforte “Chopsticks”. Dopo aver raggiunto il primo posto di Billboard nel 1977, la cover è diventata un punto fermo della radio rock classica nei decenni successivi, dandole una seconda vita quasi infinita. Se c’è qualche controversia persistente sulla canzone, è perché quando Thompson cantava la parola “deuce”, suonava molto come “douche”. Lo considero un sintomo dell’era pre-Internet, quando non potevamo cercare i testi su Google per scoprire cosa diceva la gente. Così la canzone si è guadagnata un posto accanto a “‘Scuse me while I kiss this guy” o “No thought orgasm in the classroom” come uno dei grandi mondegreens del rock. Sia Springsteen che Mann hanno riconosciuto che l’equivoco del testo ha probabilmente stimolato la popolarità della copertina. “Ho la sensazione che questo sia il motivo per cui la canzone è salita alle stelle fino al numero uno”, ha detto Springsteen su Storytellers.

Altrove, il vecchio detto “la ragione per cui le discussioni accademiche sono così accese è che non c’è niente in gioco” suona vero qui. Così, mentre “Blinded by the Light” potrebbe non essere la migliore cover di Springsteen, è certamente una delle più importanti, e secondo me, avrebbe dovuto essere nella lista delle migliori cover di Springsteen di Cover Me. Ascoltala qui sotto e dicci cosa ne pensi.

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