Vi siete mai chiesti perché guidare a casa a tarda notte come un adolescente appena patentato, con la radio a tutto volume, vi faceva sentire meglio di qualsiasi cosa da cui stavate tornando? La ragione per cui amiamo così tanto la musica può sembrare troppo ovvia da enumerare; la amiamo perché la amiamo, duh. Ma per circa il 20% della popolazione, la musica può letteralmente sentirsi come un amico, secondo un recente studio pubblicato sulla rivista Frontiers in Behavioral Neuroscience.

La musica è stata enormemente importante per gli esseri umani per tutta la nostra storia; i più antichi strumenti musicali conosciuti sono flauti fatti almeno 43.000 anni fa, e ogni società sulla terra ha qualche tipo di tradizione musicale. Sono state suggerite molte teorie diverse sul perché siamo così appassionati di musica; che la riempiamo di significati emotivi e personali, che è una sorta di “protolinguaggio” che abbiamo usato per comunicare prima di sviluppare il linguaggio come specie, che la usiamo per “lasciarci andare” e raggiungere l’estasi, e così via.

Ma come nota questo studio, per un quinto della popolazione altamente empatica, la musica può sentirsi come un compagno. Gli scienziati hanno scoperto che c’è un “circuito dell’empatia” nel cervello, e che le persone considerate altamente empatiche sono eccezionalmente sensibili agli stimoli sociali e agli umori e agli atteggiamenti delle altre persone. E quando si tratta di musica, questo sembra avere un effetto fisico sul loro cervello.

Lo studio ha esaminato 20 laureandi della UCLA, ai quali sono stati somministrati test sulla loro empatia basati su come potevano “leggere” diverse situazioni. Poi, tutti loro hanno avuto il loro cervello scansionato mentre ascoltavano vari pezzi di musica, tra cui pezzi familiari e non familiari. Quando agli studenti ad alta empatia è stata suonata la musica che conoscevano e amavano, il loro cervello ha mostrato due differenze radicali dal cervello dei soggetti a bassa empatia. Uno, hanno mostrato più attività nello striato dorsale, che fa parte del sistema di “ricompensa” del cervello e ci dà sensazioni di piacere. Due, le parti del loro cervello associate al “circuito sociale” si sono accese.

Il risultato finale? L’attività cerebrale delle persone altamente empatiche, quando ascoltano un brano musicale che conoscono, assomiglia molto all’incontro con un amico. Si sente come un’esperienza sociale, e i ricercatori dietro la scienza dicono che potrebbe effettivamente essere un “proxy per un incontro umano”. In altre parole, le persone empatiche non hanno bisogno di uscire o trovare qualcuno per scacciare i sentimenti di solitudine; hanno solo bisogno di sfogliare la loro lista di canzoni e selezionarne una che riporti bei ricordi.

Il legame tra empatia e musica è appena iniziato ad essere esplorato. Introdurre i bambini alla musica di diverse culture nelle scuole elementari ha dimostrato di ridurre il loro razzismo e aumentare la loro empatia, e sembra che i tuoi livelli di empatia possono anche influenzare il tipo di musica che ti piace. Uno studio condotto da scienziati di Cambridge nel 2015 ha scoperto che le persone altamente empatiche tendono ad amare la musica che coinvolge l’emozione, come il romantico R&B, mentre le persone che sono più orientate al dettaglio amano cose come il jazz. Puoi effettivamente testare il legame tra la tua empatia e il tuo gusto musicale facendo un quiz come parte della loro ricerca. E questo è un altro pezzo del puzzle.

Per il quinto della popolazione che è classificata come altamente empatica, l’idea che la musica si sente come un amico probabilmente non esplora nulla di nuovo. Ma si pensa anche che i livelli di empatia non siano statici; gli scienziati credono che l’empatia sia come un muscolo che può essere “rafforzato” osservando le emozioni degli altri e cercando di comportarsi in modo empatico. E se stai cercando di migliorare la tua empatia, potresti scoprire che anche il tuo rapporto con la tua tanto amata playlist musicale inizia a cambiare – e sentirti come una sessione di chill-out con un vecchio amico.

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