di Charles Boehm – WASHINGTON, DC (15 ottobre 2020) US Soccer Players – Landon Donovan ha avuto un capitolo di apertura memorabile per la sua carriera di gestione, a dir poco. La leggenda USMNT ha recentemente completato una prima stagione movimentata con la squadra di espansione del campionato USL San Diego Loyal, dove serve come capo allenatore, co-fondatore e vice presidente delle operazioni di calcio.

Come se la pandemia di COVID-19 e le sue ripercussioni non visitassero abbastanza disordini e controversie, il nuovo club ha finito la sua campagna di debutto con forfait nelle loro due partite finali. La prima è stata per volontà dei Loyal, che hanno cercato di ripudiare il loro coinvolgimento in un pareggio 1-1 a LA Galaxy II il 23 settembre, quando hanno appreso che un giocatore dei Galaxy aveva rivolto un epiteto razziale al giocatore di San Diego Elijah Martin durante il gioco.

Una settimana dopo, i Loyal si sono trovati in una situazione simile nel loro finale di stagione contro Phoenix Rising. In quella partita, Junior Flemmings dei Phoenix ha presumibilmente rivolto un insulto omofobico al centrocampista Collin Martin dei Loyal (nessuna relazione), che è apertamente gay. Sotto la guida di Donovan, i giocatori di Loyal si sono riuniti e alla fine hanno scelto di uscire dal campo come un gruppo in segno di protesta quando l’arbitro Joseph Salinas e l’allenatore dei Rising Rick Schantz hanno rifiutato di disciplinare o rimuovere Flemmings.

“Francamente, non è piacevole. Quello che sarebbe stato piacevole è finire la partita nel modo in cui l’abbiamo iniziata, e battere una squadra davvero buona”, ha detto Donovan a USSoccerPlayers.com all’inizio di questo mese. “Ma quando passi sei ore al giorno con 25 giovani uomini, è impossibile non sentirsi una figura paterna. E per chiunque abbia figli, se sei testimone del tuo bambino o pseudo-bambino trattato in quel modo, è difficile non essere emotivi per questo. Alla fine, abbiamo fatto qualcosa di molto potente e abbiamo preso la decisione giusta.”

La loro posizione ha reso vacanti i risultati di una partita in cui hanno dominato una squadra al primo posto, mettendo fine alle loro speranze di qualificazione ai playoff, e ha fatto notizia in tutto il mondo. Ironia della sorte, le due squadre avevano pianificato di mettere in pausa il gioco al 71° minuto ed esporre insieme uno striscione con il messaggio “Parlerò, agirò” in una dichiarazione sul razzismo diretto verso Elijah Martin la settimana prima. Quel gesto non è avvenuto perché Loyal si è sentito obbligato ad agire prima a sostegno di Collin Martin.

“Dopo la partita stavo messaggiando con un gruppo di miei ex allenatori e un gruppo di ex compagni di squadra che ora sono allenatori, e ho praticamente detto, ‘ragazzi, nessuno di voi mi ha mai detto che sarebbe stato così,'” Donovan ha notato con una risatina. “Pensavo che avrei perso i capelli – come, perdere l’ultimo dei miei capelli – perché saremmo andati su una striscia di quattro o cinque partite perse, ma non mi sarei mai aspettato che fosse così. Quindi è stato interessante a dir poco…. Invece di guadagnare un anno di esperienza, probabilmente ho guadagnato quattro o cinque anni.”

L’episodio Loyal-Rising è stato amplificato e illuminato dalle attenzioni di un operatore di ESPN+ che ha catturato la maggior parte della conversazione tra Donovan, Salinas e Schantz. USL successivamente ha confermato che Loyal avrebbe dato forfait alla partita, concedendo effettivamente che la lega non aveva regole reali o meccanismi in atto per affrontare pienamente una situazione del genere.

“In tutta onestà alla lega, non è facile fare qualcosa unilateralmente in questo caso. perché hai 35 squadre e proprietari che devono passare attraverso un processo di voto sulle cose”, ha detto Donovan. “Voglio essere molto chiaro su questo: L’obiettivo non è quello di distruggere la carriera del giocatore, distruggere la carriera dell’allenatore, distruggere il club o distruggere la lega. L’obiettivo è quello di rendere questo un momento di insegnamento davvero potente che tutti possono imparare e crescere da. Sì, siamo stati noi a soffrire in classifica. Ma va bene così. È una scelta che abbiamo fatto molto chiaramente in quel momento. E quindi ci sta bene, non abbiamo bisogno di una punizione in quel modo e non abbiamo nemmeno bisogno di una punizione attraverso una punizione severa che lasci qualcuno incapace di tornare e avere una vita e una carriera. Non abbiamo alcun interesse in questo. Non è il nostro desiderio”.”

Donovan e il suo club mirano a contribuire a cambiare il paradigma in un modo più profondo.

“Il nostro desiderio è quello di fare un cambiamento duraturo che conta davvero. E il modo in cui lo fai, secondo me, è quello di aiutare tutti a imparare da questo”, ha spiegato. “Si aiuta ad educare le persone – me compreso, tra l’altro. Non so cosa significhi essere chiamato così, sto solo difendendo i miei giocatori. Ma non so come ci si sente. Quindi, avere un dialogo aperto e una discussione con le persone per capire perché questo linguaggio è così doloroso, perché abbiamo bisogno di sradicarlo dalla nostra società, e poi andare avanti in un modo che è vantaggioso per tutti.”

Quest’anno enormi fasce del mondo dello sport sono diventati notevolmente più consapevoli e schietti su una serie di questioni, dalla brutalità della polizia e il razzismo sistemico alla lotta contro il pregiudizio e l’importanza della partecipazione politica. Mettendo esplicitamente i loro principi davanti ai loro interessi competitivi, San Diego potrebbe averci mostrato come potrebbero essere i prossimi passi oltre le fasce e le esibizioni.

“Se avessimo lasciato che accadesse, finito la partita, e poi detto qualcosa dopo la partita, tu e io probabilmente non staremmo parlando ora, giusto? Non avremmo avuto la reazione che abbiamo avuto. Quindi vorrei che non dovesse essere così, ma questa è la realtà, finché non arriviamo a un punto in cui stiamo effettivamente cambiando il comportamento e cambiando le convinzioni”, ha detto Donovan. “Abbiamo avuto tutti una grande decisione da prendere, perché probabilmente sarebbe stato un po’ più facile nascondere la cosa sotto il tappeto e lasciarla andare. Ma la realtà è che se non siamo disposti a camminare, allora tutti i gesti, le fasce al braccio e gli inginocchiatoi non significano un cazzo. Non significano niente. Ora, invece, significano qualcosa se si è disposti ad agire e a parlare quando succede.”

Da un lato, questa controversia ha mostrato quanto lavoro rimane. Dall’altro, ha fornito un assaggio di un nuovo percorso in avanti. Donovan dice di essere profondamente orgoglioso dei suoi giocatori per la loro decisione, che lo ha aiutato ad avanzare lungo quello che considera il suo viaggio verso una comprensione e una consapevolezza più vera.

“Viviamo in una società in cui le persone reagiscono in base a ciò che le conseguenze potrebbero essere, quindi penso che le conseguenze sono importanti, ma vorrei anche vedere le conseguenze per i club, in modo che se uno dei miei giocatori il prossimo anno fa un insulto omofobico, siamo puniti in modo reale, in modo che siamo costretti a educare proattivamente, e insegnare ai nostri giocatori che questo non è accettabile,” ha detto.

“A mio parere, questo è il modo per sradicare quel comportamento,” Donovan ha continuato. “E poi una volta che si inizia a insegnare alle persone che quel comportamento non è accettabile, le azioni delle persone ora diventano le loro convinzioni, giusto? Vi faccio un esempio. Ho una cara amica che mi dice sempre che ogni volta che dico “portavoce” o “deputato”, lei dice sempre “o una donna o una persona”. E così ora, quando sto per dire ‘portavoce’, dico ‘portavoce’, e questo cambia davvero il modo in cui guardo le donne in generale. Lo fa davvero. Non voglio essere troppo drammatico, ma è così. Le mie abitudini e il mio comportamento cambiano le mie convinzioni. E così penso che se lo facciamo, si inizia a cambiare il modo in cui le persone agiscono, e poi in definitiva il modo in cui le persone credono, intorno a loro. Che è il modo definitivo per attuare il cambiamento.”

Charles Boehm è uno scrittore di Washington, DC e l’editore di The Soccer Wire. Contattatelo at:[email protected] Seguitelo su Twitter a:http://twitter.com/cboehm.

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