Il multitasking ha una cattiva reputazione. Mentre la capacità di destreggiarsi tra diverse cose contemporaneamente sembra un uso impressionante della potenza del cervello, le prove suggeriscono che è un male per la produttività e la memoria, e per le nostre riserve di energia mentale.

Wikipedia lo chiama addirittura “un’apparente abilità umana”, perché molti sostengono che il multitasking non sia realmente reale, ma solo una falsa convinzione che stiamo svolgendo numerosi compiti contemporaneamente – quando in realtà stiamo passando in modo inefficiente e distratto da uno alla volta.

“Il multitasking è spesso una questione di percezione o può anche essere pensato come un’illusione”, spiega la ricercatrice sul comportamento dei consumatori Shalena Srna dell’Università del Michigan.

Ma mentre il multitasking potrebbe essere un parto della nostra immaginazione, un nuovo studio di Srna e colleghi ricercatori suggerisce che gli effetti dell’illusione sono abbastanza reali – e possono anche aumentare le nostre prestazioni in compiti cognitivi (a condizione che siamo convinti di essere multitasking in quel momento).

La ricerca che sfata la capacità umana di multitasking efficacemente risale agli anni ’60, ma l’obiettivo di Srna era diverso. Sappiamo già che il multitasking riduce le nostre prestazioni nei compiti, ma che dire della percezione che stiamo facendo multitasking; come influisce sulle prestazioni?

Potrebbe sembrare una strana distinzione, ma come sottolineano i ricercatori, il multitasking è una questione di percezione. Se stai prendendo appunti mentre qualcuno parla, è una singola attività o è un esempio di multitasking (ascoltare attivamente e trascrivere allo stesso tempo)?

“La ricerca esistente dimostra che il motivo degli individui per investire lo sforzo e il controllo cognitivo aumenta con la difficoltà del compito così come con l’aspettativa di difficoltà del compito”, spiegano gli autori nel loro documento.

“Infatti, diversi risultati supportano la nozione che un compito più impegnativo aumenta l’attenzione degli individui e, in ultima analisi, porta a un miglioramento delle prestazioni.”

Su questa base, se le persone pensano di essere multitasking mentre fanno qualcosa, potrebbero effettivamente fare meglio, compensando cognitivamente la difficoltà di destreggiarsi tra più compiti (percepiti).

Al contrario, qualcun altro che vedeva la stessa attività come un semplice compito singolo potrebbe dedicare meno sforzo, attenzione e risorse cognitive – e così facendo, eseguire meno bene, anche se il compito era altrimenti identico.

Per indagare la loro ipotesi, i ricercatori hanno eseguito decine di prove che hanno coinvolto più di 8.000 partecipanti in totale, in cui alle persone è stato chiesto di eseguire gli stessi compiti, ma sono state date istruzioni sottilmente diverse sul fatto che si trattasse di un singolo compito o di più compiti.

In uno dei test, i partecipanti hanno guardato e trascritto un video educativo; a metà del gruppo è stato detto che si trattava di un singolo compito, mentre all’altra metà è stato detto che venivano sottoposti a due compiti (imparare e trascrivere).

In un esperimento simile, i partecipanti dovevano prendere appunti durante una lezione online, anche in questo caso ricevendo istruzioni diverse sul fatto che si trattasse di un compito singolo o multitasking (anche se questa parola non è stata usata).

Tra i vari esperimenti, i risultati hanno generalmente mostrato che coloro che credevano di essere multitasking hanno fatto meglio nei test, trascrivendo più velocemente e più accuratamente, prendendo note di qualità superiore e ottenendo un punteggio migliore nei quiz di comprensione.

“Abbiamo scoperto che, mantenendo l’attività costante, la semplice percezione di multitasking migliora le prestazioni e che un maggiore impegno è un driver importante di questo effetto”, spiegano i ricercatori.

Uno degli esperimenti ha eseguito lo stesso tipo di test utilizzando la tecnologia eye-tracking per monitorare la dilatazione pupillare dei partecipanti mentre lavoravano sui compiti, che viene utilizzato come proxy per misurare lo sforzo mentale e attenzionale degli individui e il carico di elaborazione.

Mentre ci sono limitazioni con l’accuratezza di questa tecnica (che i ricercatori riconoscono), come previsto, il team ha trovato il gruppo multitasking ha esibito una dilatazione pupillare media maggiore rispetto ai single-taskers, suggerendo che stavano esercitando più sforzo mentale per rimanere impegnati.

I risultati non significano che il multitasking è in qualche modo superiore al single-tasking – decenni di ricerca mostrano già il contrario.

Ma sembrano suggerire che il multitasking – come concetto motivante nella nostra mente, almeno – non è l’unico fattore limitante che percepiamo essere.

I risultati sono riportati in Psychological Science.

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