From Library of World’s Best Literature, Ancient and Modern, edited by Charles Dudley Warner, 1896

1692年にマサチューセッツの小さな清教徒の村セーラムが突然、短期間で魔女訴えに悩まされるようになった。 少女ベティ・パリスとアビゲイル・ウィリアムズが激しい痙攣やその他の奇妙な症状を示した後、村の医師ウィリアム・グリッグスは、彼らが魔法にかけられたと診断したのである。 やがて、他の町の人々にも同じような症状が現れ始めました。 そのときから、非難の声が上がり始めた。 町はすぐに、セーラムの魔女をすべて探し出し、処刑することを決定した。 1693年5月の裁判の終わりまでに、19人が絞首刑に、1人が石で潰され、4人が獄中で死亡したが、すべて魔女とされた。 300年後、私たちはまだ問いかけている。 セーラムの町には本当に魔女が出没したのか? それとも、別の悪魔が働いていたのだろうか?

1976年、レンセラー工科大学のリンダ・カポラエル博士は、後者の仮説を支持する証拠を発見しました。 カポラエルは、おそらく多くの町民が苦しんだ短時間で激しい病気は、妖術ではなく、ライ麦によってよくかかる病気であるエルゴチズムではないかと提案したのです。 エルゴット病は興味深い説であると同時に、それなりの根拠があるというのが、後に他の歴史家たちの意見であった。 セーラムで起こったすべての狂気は、腐ったライ麦によって説明できるのだろうか?

意外なことに、多くの出来事は説明できるのです。 いくつかの出来事(一般に集団思考と暗示の力に起因するとされる)を除いて、1692年に示された行動は、ライ麦によるエルゴチズムの条件に合致します。 エルゴチズムは、厳しい冬と湿った春の後にライ麦に発生する。カポラエルや他の歴史家は、この条件が1691年に存在したため、1692年に消費用に収穫されたライ麦に影響を与えたと主張している。 ライ麦がエルゴットに感染すると、菌は成長し、穀物上の芽を硬化体に置き換える。 エルゴット菌の硬化体は紫黒色で、リゼルギン酸とエルゴタミンを含んでいる。 2695>

ライ麦パンから感染したエルゴット中毒(聖アンソニーの火とも呼ばれる)は、激しい痙攣、筋肉のけいれん、妄想、皮膚の下を這う感覚を引き起こし、ひどい場合は四肢の壊疽を引き起こす。 また、リゼルグ酸は麻薬LSDの合成元となる物質であるため、激しい幻覚も症状として現れることがある。 これらの症状は、セーラム事件の被告人が示したものと同じである。 村の医者は、宗教上の理由でエルゴチズムが病気であることを知らず、その奇妙な症状を、周知の悪である魔術のせいだとした。 村の医者は、エルゴット病は魔術のせいだと言い、少女たちはそれに従った。 そして、他の町の人々も暗示にかかり、裁判が始まった。裁判では、魔女にかかった人々が、社会から追放された人々を対象に、魔女の告発を行った。 この説によれば、1693年5月の魔女裁判の突然の終了は、ごく単純に、セーラムがエルゴットに汚染された穀物を使い果たしたからだという。

しかし、この説が受け入れられるかどうかについては、まだ多くの議論がある。 多くの社会心理学者は、少女たちの行動は社会的・政治的不安に起因するものであり、実際に起こったことを説明しうるある社会的側面にはエルゴチズムは関係ないと主張している。 例えば、パリス牧師の下心や、天然痘の流行と人口の急増によって1692年に国民にかかった膨大なストレスなどである。 残念ながら、魔女裁判の間にセーラムで何が起こったのか、私たちが正確に知ることはないだろう。 しかし、超自然的なことは何もなかったのだろうという点では、どの立場も一致している。 ある人たちによると、本当の悪は夕食のテーブルにあったのかもしれない。

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