Z Knihovny nejlepší světové literatury, starověké i moderní, edice Charles Dudley Warner, 1896

V roce 1692 malou puritánskou vesnici Salem ve státě Massachusetts náhle a nakrátko zachvátil mrak obvinění z čarodějnictví. Poté, co mladé dívky Betty Parrisová a Abigail Williamsová vykazovaly silné křeče a další podivné příznaky, diagnostikoval u nich vesnický lékař William Griggs, že byly očarovány. Brzy poté se podobné příznaky objevily i u dalších obyvatel města. Tehdy se začala šířit obvinění. Město se rychle rozhodlo, že vyhledá a popraví všechny salemské čarodějnice. Do konce procesů v květnu 1693 bylo oběšeno 19 lidí, jeden byl rozdrcen kameny a čtyři zemřeli ve vězení – všichni obvinění z čarodějnictví. O tři sta let později se stále ptáme: Opravdu ve městě Salem strašily čarodějnice? Nebo to byl jiný ďábel?

V roce 1976 našla Dr. Linnda Caporaelová z Rensselaer Polytechnic Institute důkazy, které podporovaly druhou hypotézu. Caporael navrhl, že krátké a intenzivní nemoci, kterými trpělo tolik obyvatel města, možná nebyly uhranutím, ale spíše ergotismem, nemocí, kterou se běžně nakazí žito. Později s ním souhlasili i další historici: ergotismus byl nejen zajímavou teorií, ale měl i jisté opodstatnění. Opravdu by se všechny ty šílené události v Salemu daly vysvětlit nějakým shnilým žitem?

Překvapivě, mnohé z nich ano. S výjimkou několika událostí (které se obvykle připisují skupinovému myšlení a síle sugesce) chování, které se projevilo v roce 1692, odpovídá ergotismu vyvolanému žitem. Ergotismus se v žitě tvoří po kruté zimě a vlhkém jaru – podmínkách, které byly podle Caporaela a dalších historiků přítomny v roce 1691, a proto ovlivnily žito sklizené ke konzumaci v roce 1692. Poté, co se rostlina žita nakazí námelem, houba roste a nahrazuje výhonky na zrnu sklerotiemi. Sklerocia námelu jsou fialově černé výrůstky, které obsahují kyselinu lysergovou a ergotamin. Protože lékařské znalosti byly kusé, přítomnost tmavších výhonků na žitu se pravděpodobně považovala za důsledek nadměrného vystavení žita slunci, takže se pravděpodobně jedlo i přesto, že bylo jedovaté.

Po nakažení žitným chlebem způsobuje ergotismus (nazývaný také oheň svatého Antonína) silné křeče, svalové křeče, bludy, pocit lezení pod kůží a v extrémních případech gangrénu končetin. Příznakem mohou být také těžké halucinace, protože kyselina lysergová je látka, ze které se syntetizuje droga LSD. Tyto příznaky byly stejné jako u obviněných v Salemu: většinou šlo o mladé dívky, jejichž imunitní systém nebyl plně vyvinutý, takže byly náchylné k nemocem, jako je například ergotismus. Vesnický lékař, který byl věřící a podle teorie ergotismus jako nemoc neznal, přičítal podivné příznaky známému zlu: čarodějnictví. Tvrdil, že dívky se staly obětí zla čarodějnictví, a dívky s tím souhlasily. Ostatní obyvatelé města se stali obětí sugesce, a tak začaly procesy, při nichž postižení obviňovali z čarodějnictví vyvrhele společnosti. Podle této teorie k náhlému ukončení čarodějnických procesů v květnu 1693 došlo jednoduše proto, že v Salemu došlo obilí kontaminované námelou.

Stále se však vedou rozsáhlé diskuse o tom, zda tuto teorii přijmout, či nikoli. Mnozí sociální psychologové trvají na tom, že činy dívek lze přičíst sociálním a politickým nepokojům a že ergotismus nezapadá do určitých sociálních aspektů, které by mohly vysvětlit, co se skutečně stalo. Mezi takové aspekty patří možné postranní úmysly reverenda Parrise a obrovský stres, kterému bylo obyvatelstvo v roce 1692 vystaveno v důsledku epidemie neštovic a rychle se rozrůstajícího počtu obyvatel. Bohužel se pravděpodobně nikdy nedozvíme, co přesně se v Salemu během čarodějnických procesů stalo. Všechny strany sporu se však shodují, že pravděpodobně nešlo o nic nadpřirozeného. Podle některých lidí se skutečné zlo mohlo skrývat na jídelním stole.

Napsat komentář

Vaše e-mailová adresa nebude zveřejněna. Vyžadované informace jsou označeny *