Multitasken krijgt een slechte naam. Hoewel het vermogen om verschillende dingen tegelijk te doen een indrukwekkend gebruik van hersenkracht lijkt, zijn er aanwijzingen dat het slecht is voor de productiviteit en het geheugen, en voor onze mentale energiereserves.

Wikipedia noemt het zelfs “een schijnbaar menselijk vermogen”, omdat velen beweren dat multitasking niet echt bestaat, maar slechts een vals geloof is dat we tal van taken tegelijk uitvoeren – terwijl we in feite inefficiënt en onoplettend één voor één schakelen tussen de verschillende taken.

“Multitasking is vaak een kwestie van perceptie of kan zelfs worden gezien als een illusie,” legt consumentengedragsonderzoeker Shalena Srna van de Universiteit van Michigan uit.

Maar hoewel multitasking misschien een hersenspinsel is, suggereert een nieuwe studie van Srna en collega-onderzoekers dat de effecten van de illusie heel reëel zijn – en zelfs onze prestaties bij cognitieve taken kunnen verbeteren (zolang we er op dat moment van overtuigd zijn dat we aan het multitasken zijn).

Onderzoek dat het menselijk vermogen om effectief te multitasken ontkracht, gaat terug tot de jaren zestig, maar Srna’s focus was anders. We weten al dat multitasking onze prestaties op taken verlaagt, maar hoe zit het met de perceptie dat we aan het multitasken zijn; hoe beïnvloedt dat zelf de prestaties?

Het lijkt misschien een vreemd onderscheid, maar zoals de onderzoekers aangeven, is multitasking heel erg een kwestie van perceptie. Als je aantekeningen maakt terwijl iemand praat, is dat dan één enkele activiteit, of is dat een voorbeeld van multitasking (actief luisteren en tegelijkertijd uitschrijven)?

“Bestaand onderzoek toont aan dat het motief van individuen voor het investeren van inspanning en cognitieve controle toeneemt met de moeilijkheidsgraad van de taak, evenals met de verwachting van de moeilijkheidsgraad van de taak,” leggen de auteurs uit in hun paper.

“Inderdaad, verschillende bevindingen ondersteunen het idee dat een meer uitdagende taak de aandacht van individuen vergroot en uiteindelijk leidt tot verbetering van de prestaties.”

Op die basis, als mensen denken dat ze aan het multitasken zijn terwijl ze iets doen, zouden ze het eigenlijk beter kunnen doen, cognitief compenserend voor de moeilijkheid van het jongleren met (waargenomen) meerdere taken.

Iemand anders daarentegen die dezelfde activiteit als een eenvoudige, enkelvoudige taak beschouwt, zal wellicht minder moeite, aandacht en cognitieve middelen besteden – en daardoor minder goed presteren, ook al is de taak verder identiek.

Om hun hypothese te onderzoeken, voerden de onderzoekers tientallen proeven uit met in totaal meer dan 8.000 deelnemers, waarbij mensen werd gevraagd dezelfde taken uit te voeren, maar subtiel verschillende instructies kregen over of het een enkelvoudige taak was of meerdere taken.

In een van de proeven bekeken en transcribeerden deelnemers een educatieve video; de helft van de groep kreeg de instructie dat het om een enkele taak ging, terwijl de andere helft te horen kreeg dat ze op twee taken werden getest (leren en transcriberen).

In een soortgelijk experiment moesten de deelnemers aantekeningen maken tijdens een online lezing, waarbij ze opnieuw verschillende instructies kregen over de vraag of het ging om een enkele taak of om multitasking (hoewel dat woord niet werd gebruikt).

In de verschillende experimenten toonden de resultaten over het algemeen aan dat degenen die dachten dat ze aan het multitasken waren, het beter deden in de tests: ze transcribeerden sneller en nauwkeuriger, maakten aantekeningen van hogere kwaliteit en scoorden beter op begripsquizzen.

“We ontdekten dat, wanneer we de activiteit constant houden, alleen al de perceptie van multitasking de prestaties verbetert en dat verhoogde betrokkenheid een belangrijke aanjager van dit effect is,” leggen de onderzoekers uit.

In een van de experimenten werd eenzelfde soort test uitgevoerd met gebruik van eye-trackingtechnologie om de pupilverwijding van de deelnemers te volgen terwijl ze aan de taken werkten, wat wordt gebruikt als een benadering voor het meten van de aandacht en mentale inspanning van individuen, en de verwerkingsbelasting.

Hoewel er beperkingen zijn aan de nauwkeurigheid van deze techniek (die de onderzoekers erkennen), ontdekte het team, zoals voorspeld, dat de multitasking-groep een grotere gemiddelde pupilverwijding vertoonde dan de single-taskers, wat suggereert dat ze meer mentale inspanning leverden om betrokken te blijven.

De bevindingen betekenen niet dat multitasking op de een of andere manier superieur is aan single-tasking – tientallen jaren van onderzoek tonen al het tegendeel aan.

Maar ze lijken wel te suggereren dat multitasking – als een motiverend concept in onze geest, althans – niet de unieke beperkende factor is die we denken dat het is.

De bevindingen zijn gerapporteerd in Psychological Science.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *