From Library of the World’s Best Literature, Ancient and Modern, edited by Charles Dudley Warner, 1896

In 1692 werd het kleine puriteinse dorpje Salem, Massachusetts, geteisterd door een plotselinge en kortstondige wolk van beschuldigingen van hekserij. Nadat de jonge meisjes Betty Parris en Abigail Williams ernstige stuiptrekkingen en andere vreemde symptomen vertoonden, stelde dorpsdokter William Griggs vast dat ze behekst waren. Spoedig daarna begonnen andere dorpsbewoners soortgelijke symptomen te vertonen. Toen begonnen de beschuldigingen te vliegen. De stad besloot al snel om alle heksen van Salem op te sporen en te executeren. Aan het einde van de processen in mei 1693 waren 19 mensen opgehangen, één was verpletterd door stenen en vier waren gestorven in de gevangenis – allemaal beschuldigd van het zijn van heksen. Driehonderd jaar later vragen we ons nog steeds af: Spookten er echt heksen in Salem? Of was er een andere duivel aan het werk?

In 1976 vond Dr. Linnda Caporael van het Rensselaer Polytechnic Institute bewijzen die de laatste hypothese ondersteunden. Caporael stelde voor dat de kortdurende en hevige ziekten waaraan zoveel inwoners van de stad leden, misschien geen betovering waren, maar eerder ergotisme, een ziekte die gewoonlijk door rogge wordt opgelopen. Later waren andere historici het daarmee eens: moederkoren was niet alleen een interessante theorie, maar had ook enige houvast. Zouden alle gekke gebeurtenissen in Salem werkelijk verklaard kunnen worden door wat verrotte rogge?

Verrassend genoeg, veel ervan wel. Met uitzondering van een paar gebeurtenissen (die meestal worden toegeschreven aan groepsdenken en de kracht van suggestie), past het in 1692 vertoonde gedrag in het plaatje van door rogge veroorzaakt ergotisme. Ergotisme ontstaat in rogge na een strenge winter en een vochtige lente – omstandigheden die volgens Caporael en andere historici aanwezig waren in 1691 en dus de rogge aantastten die in 1692 voor consumptie werd geoogst. Nadat de roggeplant moederkoren heeft gekregen, groeit de schimmel en vervangt hij de scheuten op het graan door sclerotiën. Ergot sclerotia zijn paars-zwarte groeisels die lyserginezuur en ergotamine bevatten. Aangezien de medische kennis schaars was, dacht men waarschijnlijk dat de aanwezigheid van donkere scheuten op rogge het gevolg was van overmatige blootstelling aan de zon, zodat het waarschijnlijk werd gegeten ondanks het feit dat het giftig was.

Eenmaal opgelopen door roggebrood, veroorzaakt ergotisme (ook wel Sint-Antoniusvuur genoemd) ernstige stuiptrekkingen, spierspasmen, waanideeën, het gevoel van kruipen onder de huid, en, in extreme gevallen, gangreen van de ledematen. Ernstige hallucinaties kunnen ook een symptoom zijn, aangezien lyserginezuur de stof is waaruit de drug LSD wordt gesynthetiseerd. Deze symptomen kwamen overeen met die van de beschuldigden in Salem: meestal jonge meisjes wier immuunsysteem nog niet volledig ontwikkeld was, waardoor zij vatbaar waren voor ziekten zoals ergotisme. De dorpsdokter, die gelovig was en, zo luidt de theorie, ergotisme niet kende als ziekte, schreef de vreemde symptomen toe aan een bekend kwaad: hekserij. Hij beweerde dat de meisjes het slachtoffer waren geworden van het kwaad van de hekserij, en de meisjes gingen daarin mee. De rest van de bevolking werd het slachtoffer van de suggestibiliteit, en zo begonnen de processen, waarbij de beschuldigingen van hekserij door de getroffenen werden gericht tegen de verschoppelingen van de samenleving. Volgens deze theorie kwam het abrupte einde van de heksenprocessen in mei 1693 eenvoudigweg doordat Salem geen met moederkoren besmet graan meer had.

Er is echter nog veel discussie over de vraag of deze theorie al dan niet moet worden aanvaard. Veel sociaal-psychologen houden vol dat de daden van de meisjes kunnen worden toegeschreven aan sociale en politieke onrust en dat ergotisme geen rol speelt in bepaalde sociale aspecten die zouden kunnen verklaren wat er werkelijk is gebeurd. Dergelijke aspecten zijn onder meer de mogelijke bijbedoelingen van dominee Parris en de immense druk die in 1692 op de bevolking werd uitgeoefend als gevolg van een pokkenuitbraak en een snel groeiende bevolking. Helaas zullen we waarschijnlijk nooit precies weten wat er tijdens de heksenprocessen in Salem is gebeurd. Alle partijen zijn het er echter over eens dat er waarschijnlijk niets bovennatuurlijks aan het werk was. Volgens sommigen lag het echte kwaad misschien wel op de avondmaalstafel.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *