In Defense neemt een tweede blik op een veel verguisde coverartiest of album en vraagt zich af: “Was het echt zo slecht als dat allemaal?”

Het iconische keyboard intro, het geratel van de high-hat, en dan Bruce Springsteen’s onsterfelijke woorden, “Blinded by the Light.” Alleen is het niet Bruce die zingt: het is Chris Thompson, leadzanger van Manfred Mann’s Earth Band, die het eerste nummer van Springsteen’s debuutalbum Greetings From Asbury Park, N.J. uit 1973 covert.

Als je gisteren Cover Me’s lijst van top Springsteen covers hebt gelezen, was je waarschijnlijk geschokt, of opgelucht, dat deze niet op de lijst stond. Ik was nog meer verbaasd dat het afgewezen werd voor opname. Het is tenslotte het enige nummer van Springsteen dat de nummer één positie op Billboard heeft bereikt. (Opmerking van de redactie: ik kon het ook niet geloven, maar het is waar – drie # 5’s, twee # 2’s, geen andere # 1’s.) Ik vond er absoluut geen verwijzingen naar op compilaties van slechtste covers aller tijden. Dus in plaats van een simpele paragraaf voor de lijst te schrijven waarin ik uitleg waarom het een solide cover is, “with a boulder on my shoulder” heb ik in plaats daarvan dit artikel geschreven.

Manfred Mann is de artiestennaam van de Zuid-Afrikaanse rocker Manfred Sepse Lubowitz. The Earth Band was eigenlijk de derde groep die zijn naam droeg. De eerste incarnatie, simpelweg Manfred Mann genaamd, scoorde hits met covers: 1964’s “Do Wah Diddy Diddy” en 1968’s “The Mighty Quinn.” De oorspronkelijke groep werd ontbonden, maar Mann zelf richtte later Manfred Mann Chapter Three op in de late jaren ’60, en vervolgens Manfred Mann’s Earth Band in de vroege jaren ’70. Legioenen rockfans zouden waarschijnlijk nooit van “Blinded by the Light” gehoord hebben, of er zelfs maar aan gedacht hebben, als de groep het niet gecoverd had. In het pre-Internettijdperk wisten veel mensen niet dat de Earth Band-versie een cover was, omdat ze op geen enkele manier wisten dat er een origineel was.

Springsteen bracht het nummer voor het eerst uit op zijn album Greetings From Asbury Park, N.J. uit 1973. Hoewel het door rockcritici en hardcore fans als een klassieker werd beschouwd, verkocht het album naar Springsteens maatstaven nooit bijzonder goed. Het duurde vijf jaar om goud te worden (500.000 verkochte exemplaren) en achttien jaar om platina te worden (1 miljoen stuks). De tweede mijlpaal is waarschijnlijk te wijten aan het feit dat het album in 1988 in de V.S. voor het eerst op CD werd uitgebracht en veel vinylbezitters het gewoon opnieuw kochten. Tenzij je dit album had, is er waarschijnlijk weinig kans dat je het originele “Blinded by the Light” hebt gehoord, aangezien de radio het weinig airplay gaf en Columbia Records het niet op compilaties of live albums plaatste tot 2003. Zelfs als je Springsteen live in concert hebt gezien, is de kans groot dat je hem het ook niet hebt horen spelen, aangezien Setlists.fm het als zijn 140e meest gespeelde tune noteert.

De enige reden dat het nummer bestaat, is dat nadat Springsteen het album had voltooid, Columbia president Clive Davis het afwees, zeggende dat er geen hitsingles waren. Dus schreef Springsteen zowel “Blinded by the Light” als “Spirit in the Night.” Vanuit het perspectief van de geschiedenis zouden Davis’ instructies belangrijk blijken voor Springsteen’s carrière, hoewel ze de initiële verkoop van het album niet stimuleerden. Terwijl “Spirit in the Night” een vast onderdeel van Sprinsteens live sets zou worden, flopte “Blinded by the Light” toen het als single werd uitgebracht. Volgens Rolling Stone “werden er destijds zo weinig exemplaren van verkocht, dat de voorraadexemplaren van de originele 45 nu tot de zeldzaamste en meest gezochte items in zijn uitgebreide discografie behoren.”

Het gebrek aan commercieel succes doet niets af aan de kwaliteit van het nummer – het is gewoon geen radiovriendelijk arrangement. Het Springsteen origineel komt over als een hybride van Bob Dylan’s stroom van bewustzijnsgedoe en een vroeg rock n’ roll nummer uit een andere dimensie. Springsteen schreef de tekst met een rijmwoordenboek bij de hand, wat verklaart waarom de tekst leest als een oefening in woordassociatie. Het lied bevat een litanie van zinnen die allemaal aan elkaar geregen zijn in een breinbrekende reeks rijmwoorden. “And now in Zanzibar a shootin’ star was Ridin’ in a sidecar hummin’ a lunar tune/ Yes, and the avatar said blow the bar but first remove the cookie jar we’re gonna teach those boys to laugh too soon.” Terwijl hij de woorden uitlegde aan het publiek tijdens een aflevering van VH1’s Storytellers, waarschuwde Springsteen hen: “Don’t overthink the whole thing.”

De Manfred Mann-cover had een heel ander traject. Warner Brothers bracht het uit als het openingsnummer van de groep’s album The Roaring Silence uit 1976. De band maakte van het nummer een zeven minuten durend, prog-rock-achtig epos, met meerdere bewegingen en secties en Thompsons stijgende vocalen. Er bestaat ook een single-uitgave van drie minuten, maar de albumversie is veel beter, met een bijna twee minuten durende gitaarsolo en vooral de beroemde piano-oefening “Chopsticks.”

Na het bereiken van de nummer één plaats op Billboard in 1977, werd de cover een hoofdbestanddeel van de classic rock radio in de daaropvolgende decennia, waardoor het een bijna eindeloos tweede leven kreeg. Als er al een controverse over het nummer blijft bestaan, dan is dat omdat Thompson het woord “deuce” zong, en het klonk als “douche”. Ik beschouw dit als een symptoom van het pre-Internet tijdperk, toen we geen songteksten konden googlen om uit te vinden wat mensen zeiden. Dus verdiende het nummer een plaats naast “‘Scuse me while I kiss this guy” of “No thought orgasm in the classroom” als een van de grote mondegreens van de rock. Zowel Springsteen als Mann hebben toegegeven dat het tekstuele misverstand waarschijnlijk de populariteit van de cover heeft aangewakkerd. “I have a feeling that is why the song skyrocketed to number one,” zei Springsteen op Storytellers.

Alas, het oude gezegde “the reason academic arguments are so heated is there is nothing at stake” klinkt hier waar. Dus hoewel “Blinded by the Light” misschien niet de beste Springsteen cover is, is het zeker een van de belangrijkste, en naar mijn mening had het op Cover Me’s top Springsteen covers lijst moeten staan. Luister er hieronder naar en vertel ons wat je ervan vindt.

Cover Me is nu op Patreon! Als je van covers houdt, hopen we dat je overweegt ons daar te steunen met een klein maandelijks abonnement. Er zijn een heleboel exclusieve extraatjes alleen voor patroons: afspeellijsten, nieuwsbrieven, downloads, discussies, polls – hel, vertel ons welk nummer je graag gecoverd zou willen horen en wij zorgen dat het gebeurt. Meer informatie bij Patreon.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *