Multitasking recebe um mau rap. Enquanto a habilidade de fazer malabarismos com várias coisas ao mesmo tempo parece ser um uso impressionante da força cerebral, evidências sugerem que é ruim para a produtividade e memória, e para nossas reservas de energia mental.

Wikipedia até a chama de “uma aparente habilidade humana”, porque muitos argumentam que o multitarefa não é realmente real, mas meramente uma falsa crença de que estamos executando inúmeras tarefas simultaneamente – quando na verdade estamos ineficientes e desatentos ao alternar entre elas, uma de cada vez.

“O multitarefa é muitas vezes uma questão de percepção ou pode até ser pensado como uma ilusão”, explica a pesquisadora de comportamento do consumidor Shalena Srna, da Universidade de Michigan.

Mas enquanto o multitarefa pode ser um produto da nossa imaginação, um novo estudo de Srna e colegas pesquisadores sugere que os efeitos da ilusão são bastante reais – e podem até impulsionar o nosso desempenho em tarefas cognitivas (desde que estejamos convencidos de que somos multitarefa na época).

Pesquisa desmascarando a capacidade humana de efetivamente multitarefa remonta aos anos 60, mas o foco de Srna era diferente. Já sabemos que o multitarefa diminui o nosso desempenho nas tarefas, mas e quanto à percepção de que somos multitarefa; como isso por si só afecta o desempenho?

Pode parecer uma distinção estranha, mas como os pesquisadores apontam, o multitarefa é muito mais uma questão de percepção. Se você está tomando notas enquanto alguém fala, isso é uma única atividade, ou é um exemplo de multitarefa (escutar e transcrever ativamente ao mesmo tempo)?

“A pesquisa existente demonstra que o motivo dos indivíduos para investir esforço e controle cognitivo aumenta com a dificuldade da tarefa, bem como com a expectativa de dificuldade da tarefa”, os autores explicam em seu artigo.

“De fato, vários achados sustentam a noção de que uma tarefa mais desafiadora aumenta a atenção dos indivíduos e, em última análise, leva a uma melhoria no desempenho”

“Com base nisso, se as pessoas pensam que são multitarefa enquanto fazem algo, elas podem realmente fazer melhor, compensando cognitivamente a dificuldade de fazer malabarismos (percebidos) com múltiplas tarefas.

Em contraste, alguém que visse a mesma actividade como uma tarefa simples e única poderia dedicar menos esforço, atenção e recursos cognitivos – e ao fazê-lo, desempenhar menos bem, mesmo que a tarefa fosse de outra forma idêntica.

Para investigar suas hipóteses, os pesquisadores realizaram dezenas de testes envolvendo mais de 8.000 participantes no total, nos quais as pessoas foram solicitadas a realizar as mesmas tarefas, mas receberam instruções sutilmente diferentes sobre se se tratava de uma única tarefa ou de várias tarefas.

Num dos testes, os participantes assistiram e transcreveram um vídeo educativo; metade do grupo recebeu instruções de que se tratava de uma única tarefa, enquanto a outra metade foi informada de que estavam sendo testados em duas tarefas (aprendizagem e transcrição).

Numa experiência semelhante, os participantes tiveram de tomar notas durante uma palestra online, sendo-lhes novamente dadas instruções diferentes sobre se se tratava de uma única tarefa ou de várias tarefas (embora essa palavra não tenha sido utilizada).

Atravessando os vários experimentos, os resultados geralmente mostraram que aqueles que acreditavam ser multitarefa se saíram melhor nos testes, transcrevendo mais rápida e precisamente, tomando notas de maior qualidade e pontuando melhor nos questionários de compreensão.

“Descobrimos que, mantendo a atividade constante, a mera percepção de multitarefa melhora o desempenho e que o maior engajamento é um importante condutor desse efeito”, explicam os pesquisadores.

Um dos experimentos realizou o mesmo tipo de teste enquanto usava a tecnologia de rastreamento ocular para monitorar a dilatação da pupila dos participantes enquanto trabalhava nas tarefas, que é usada como um proxy para medir o esforço atencional e mental dos indivíduos, e a carga de processamento.

Embora existam limitações com a precisão desta técnica (que os pesquisadores reconhecem), como previsto, a equipe encontrou que o grupo multitarefa exibiu uma dilatação média de pupila maior do que os mono-tarefa, sugerindo que eles estavam exercendo mais esforço mental para se manterem engajados.

Os resultados não significam que o multitarefa seja de alguma forma superior ao multitarefa – décadas de pesquisa já mostram o contrário.

Mas eles parecem sugerir que o multitarefa – como um conceito motivador em nossas mentes, pelo menos – não é o único fator limitador que percebemos ser.

Os resultados são relatados em Ciência Psicológica.

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