From Library of the World’s Best Literature, Ancient and Modern, editado por Charles Dudley Warner, 1896

Em 1692 a pequena aldeia Puritana de Salem, Massachusetts, foi assolada por uma súbita e breve nuvem de acusações de bruxaria. Depois que as jovens Betty Parris e Abigail Williams exibiram convulsões graves e outros sintomas estranhos, o médico da aldeia, William Griggs, diagnosticou-as como tendo sido enfeitiçadas. Logo depois, outras pessoas da aldeia começaram a mostrar sintomas semelhantes. Foi aí que as acusações começaram a voar. A cidade rapidamente decidiu que eles iam procurar e executar todas as bruxas de Salém. No final dos julgamentos, em maio de 1693, 19 pessoas haviam sido enforcadas, uma havia sido esmagada por pedras e quatro haviam morrido na prisão – todas acusadas de serem bruxas. Trezentos anos mais tarde, ainda estamos a perguntar: Será que as bruxas realmente assombraram a cidade de Salem? Ou será que outro diabo estava trabalhando?

Em 1976 a Dra. Linnda Caporael do Instituto Politécnico Rensselaer encontrou provas que sustentavam a última hipótese. Caporael propôs que talvez as breves e intensas doenças sofridas por tantas pessoas da cidade não fossem enfeitiçamento, mas sim ergotismo, uma doença comumente contraída pelo centeio. Mais tarde, outros historiadores concordaram: o ergotismo não era apenas uma teoria interessante, mas também tinha algum fundamento. Será que todos os acontecimentos loucos de Salém poderiam ser realmente explicados por algum centeio apodrecido?

Surpreendentemente, muitos deles podem. Com exceção de alguns eventos (que são tipicamente atribuídos ao pensamento grupal e ao poder da sugestão), o comportamento exibido em 1692 se encaixa no bico do ergotismo induzido pelo centeio. O ergotismo forma-se no centeio após um inverno rigoroso e uma primavera úmida – condições que Caporael e outros historiadores afirmam estar presentes em 1691 e, portanto, afetou o centeio colhido para consumo em 1692. Após a planta do centeio contrair ergot, o fungo cresce e substitui os rebentos no grão por esclerócio. Os esclerócios são crescimentos negros-púrpura que contêm ácido lisérgico e ergotamina. Como os conhecimentos médicos eram escassos, pensava-se que a presença de rebentos mais escuros no centeio era provavelmente o produto da superexposição ao sol, por isso era muito provavelmente consumido apesar de ser venenoso.

Onça contraída do pão de centeio, o ergotismo (também chamado fogo de Santo António) causa convulsões graves, espasmos musculares, delírios, a sensação de rastejamento sob a pele, e, em casos extremos, gangrena das extremidades. Alucinações graves também podem ser um sintoma, pois o ácido lisérgico é a substância a partir da qual a droga LSD é sintetizada. Estes sintomas foram os mesmos que os apresentados pelos acusados em Salem: na sua maioria raparigas jovens cujo sistema imunitário não se tinha desenvolvido completamente, deixando-as susceptíveis a doenças como o ergotismo. O médico da aldeia, sendo religioso e, assim diz a teoria, desconhecedor do ergotismo como doença, atribuiu os estranhos sintomas a um mal conhecido: a bruxaria. Ele afirmou que as meninas tinham sido vítimas dos males da feitiçaria, e as meninas alinhavam com isso. O resto dos habitantes da cidade caiu vítima de sugestionabilidade, e assim começaram os julgamentos, com acusações de feitiçaria sendo dirigidas aos marginalizados da sociedade por aqueles que foram afligidos. Segundo essa teoria, o fim abrupto dos julgamentos de bruxas em maio de 1693 aconteceu, muito simplesmente, porque Salem ficou sem grãos contaminados com cravagem.

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Há, no entanto, ainda muito debate sobre se esta teoria deve ou não ser aceite. Muitos psicólogos sociais insistem que as ações das meninas podem ser atribuídas à agitação social e política e que o ergotismo não leva em conta certos aspectos sociais que poderiam explicar o que realmente aconteceu. Tais aspectos incluem os possíveis motivos ulteriores do Reverendo Parris e a imensa quantidade de stress colocada sobre a população durante 1692 devido a um surto de varíola e a uma população em rápida expansão. Infelizmente, provavelmente nunca saberemos exatamente o que aconteceu em Salém durante os julgamentos de bruxas. Todos os lados da discussão concordam, no entanto, que provavelmente não houve nada de sobrenatural no trabalho. De acordo com algumas pessoas, o verdadeiro mal pode ter estado na mesa de jantar.

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