Wie kündigen wir Menschen sexuelle Verfügbarkeit an und erregen sie? Viele Tiere tun dies mit ihren eigenen biochemischen Duftstoffen, den Pheromonen. „Warum blähen Stiere und Pferde ihre Nüstern auf, wenn sie von der Liebe erregt sind?“ grübelte Darwin tief in einem seiner unveröffentlichten Notizbücher. Er kam zu der Überzeugung, dass die natürliche Auslese die Tiere dazu gebracht hat, zwei, und nur zwei, Arten von Gerüchen zu produzieren – Gerüche zur Verteidigung, wie die des Stinktiers, und Gerüche zur Reviermarkierung und Partnerwerbung, wie die des männlichen Moschushirschs, die von Parfümeuren überall abgefüllt werden. Das bewertende Schnüffeln, das Säugetiere während der Balz betreiben, war ein Hinweis darauf, dass der Duft das chemische Äquivalent zum Federkleid des Pfaus oder zum Gesang der Nachtigall ist – eine Raffinerie, mit der man Partner anlockt.

Im folgenden Jahrhundert wurde eine Vielzahl von Tierpheromonen für Robben, Wildschweine, Nagetiere und alle möglichen anderen Tiere dokumentiert. Aber nicht für den Menschen.

Einige von Darwins Zeitgenossen betrachteten die Einzigartigkeit des Menschen in dieser Hinsicht als Beweis für unseren unausweichlichen Aufstieg, als ob der Plan der Natur die Evolution eines fast nackten zweibeinigen Primaten mit schlechtem Geruchssinn zur Eroberung der Erde vorsah. Der französische Arzt Paul Broca – der feststellte, dass die sozialen Geruchsfähigkeiten von Primaten im Vergleich zu denen anderer Säugetiere eingeschränkt sind – behauptete, dass Affen, Affen und Menschen aufsteigende Stufen von vierbeinigen Schnüffeltieren zu sehenden Zweibeinern darstellen.

Affen, so argumentierte er, haben kleinere „Riechhirne“ als andere Säugetiere, und die Gehirne von Affen sind sogar noch kleiner als diese. Unter den Menschen könnten nur die „primitiven Stämme“, so Broca, den Körpergerüchen des Menschen noch eine erotische Bedeutung beimessen.

Aufgeklärtere Forscher taten solche Ansichten als rassistischen Unsinn ab. Sie stellten jedoch fest, dass der Mensch nur sehr wenig duftgesteuertes Sozialverhalten an den Tag legt – im Vergleich etwa zu den Urinwaschvorführungen von Affen (bei denen die Füße mit Urin eingerieben werden, um Partner anzulocken).

Zu allem Überfluss fehlte dem Menschen offenbar die Ausrüstung für die Kommunikation über Düfte. Bei anderen Spezies ist der Pheromonempfang Sache von zwei kleinen Gruben (eine in jedem Nasenloch), die zusammen als Vomeronasalorgan (VNO) bekannt sind. Nur wenige Wissenschaftler behaupteten seinerzeit, ein menschliches VNO ausfindig machen zu können. Diejenigen, die es fanden, beklagten sich darüber, dass das VNO so klein ist, dass sie es nur selten entdecken konnten.

Aber die meisten Wissenschaftler verwarfen die Idee eines VNO beim Menschen einfach, ohne sich die Mühe zu machen, nachzusehen. Die meiste Zeit dieses Jahrhunderts war es ein wissenschaftliches Dogma, dass der Mensch nicht in nennenswertem Umfang auf den Geruchssinn angewiesen ist und dass alle gefundenen VNOs rudimentäre Überbleibsel sind. In den 1930er Jahren erklärten Physiologen dann, dass dem Menschen der Gehirnteil zur Verarbeitung von VNO-Signalen fehlt, womit die Rolle des Körpergeruchs für die sexuelle Anziehung des Menschen endgültig ad acta gelegt wurde. Selbst wenn wir ein VNO hätten, so die Überlegung, wäre unser Gehirn nicht in der Lage, seine Signale zu interpretieren.

Neue Entdeckungen legen jedoch nahe, dass die Berichte über unsere olfaktorische Entwicklung stark übertrieben waren.

Einige vermuteten das schon die ganze Zeit. Die Geruchsforscher Barbara Sommerville und David Gee von der Universität Leeds in England stellten fest, dass das gegenseitige Riechen an Händen oder Gesichtern eine fast universelle menschliche Begrüßung ist. Der Eskimokuss ist nicht nur ein Reiben der Nasen, sondern ein gegenseitiges Beschnuppern. „Nur in der westlichen Welt“, so die Forscher, „wurde er zu einem Kuss modifiziert“. Hände und Gesichter mögen für diese Formalitäten von Bedeutung sein – sie sind neben den Ohren die beiden am besten zugänglichen Konzentrationen von Duftdrüsen am menschlichen Körper.

Duft und Gefühl

Interessanterweise ist es normalerweise schwierig, sich an einen Geruch zu erinnern – doch wenn man bestimmten Düften ausgesetzt ist, können sich viele Menschen, von denen Proust das Paradebeispiel ist, plötzlich an eine ferne Kindheitserinnerung in gefühlsbetonten Details erinnern. Manche Düfte haben sogar physiologische Auswirkungen auf uns. Laborforscher, die den menschlichen Geruchssinn untersuchten, haben herausgefunden, dass:

  • eine schwache Spur von Zitrone die Wahrnehmung der eigenen Gesundheit signifikant steigert.
  • Lavendel-Räucherstäbchen tragen zu einer angenehmen Stimmung bei – aber sie senken die mathematischen Fähigkeiten der Freiwilligen.
  • Ein Hauch von Lavendel und Eukalyptus erhöht die Atemfrequenz und die Wachsamkeit.
  • Der Duft von Phenethylalkohol (ein Bestandteil von Rosenöl) senkt den Blutdruck.

Solche Erkenntnisse haben zu einer rasanten Entwicklung einer Aromatherapie-Industrie geführt. Aromatherapeuten verweisen auf wissenschaftliche Erkenntnisse, wonach Gerüche unsere Stimmungen dramatisch beeinflussen können, als Beweis dafür, dass eine Therapie mit Aromaölen den Käufern helfen kann, ihr Gefühlsleben zu bewältigen.

Die Stimmung wird nachweislich durch Düfte beeinflusst. Aber Wissenschaftler haben herausgefunden, dass trotz einiger extravaganter Versprechungen der Industrie der Attraktionswert von Parfüms ausschließlich in ihrer Annehmlichkeit und nicht in ihrer Sexualität liegt. Zumindest bisher ist der gekaufte Duft mehr Dekoration als Stimmungsmanager oder Liebestrank. Ein subtiler Stupser in die Nase, der die Neugier eines Fremden weckt, oder höchstens ein Lächeln ist alles, was Parfümwerber guten Gewissens für ihre Produkte beanspruchen können – keine überwältigende und sofortige Verliebtheit.

Grandiose Behauptungen über die Anziehungskraft eines Flaschendufts sind nicht neu. In ihrer Eile, sexuelle Anziehungskraft massenhaft zu vermarkten, haben die Parfümeure im letzten Jahrhundert den sanften Moschushirsch fast ausgerottet. Im viktorianischen England konnte eine gut riechende junge Dame mit finanziellem Geschick ein reges Geschäft mit dem Verkauf von Taschentüchern machen, die mit ihrem Körpergeruch parfümiert waren.

Als Physiologen ein funktionierendes Vomeronasalorgan in der menschlichen Nase entdeckten, war es also nicht verwunderlich, dass ein Risikokapitalgeber, der mit der Herstellung menschlicher Pheromone Geld verdienen wollte, die Forschung des Teams finanzierte. Das war Mitte der 1980er Jahre. Unter Verwendung von High-Tech-Mikroskopsonden, die den VNO-Jägern früher in diesem Jahrhundert nicht zur Verfügung standen, fand ein Team unter der Leitung von Luis Monti-Bloch von der University of Utah ein winziges Paar Gruben, eine in jedem Nasenloch, die sich einen Zentimeter innerhalb der Nase an die Nasenscheidewand anschmiegten.

Die Gruben sind mit Rezeptorzellen ausgekleidet, die wie verrückt feuern, wenn sie mit bestimmten Substanzen in Kontakt kommen. Doch die Versuchspersonen berichten, dass sie bei solchen Experimenten nichts riechen. Was sie oft berichten, ist ein warmes, vages Gefühl des Wohlbefindens.

Und der Riechkolben, den Neurophysiologen in den 1930er Jahren nicht finden konnten, ist im menschlichen Gehirn gar nicht abwesend, wie Forscher kürzlich herausfanden. Er ist nur so sehr von der massiven Frontalhirnrinde umhüllt, dass er nur sehr schwer zu finden ist. Zusammen mit der Entdeckung eines funktionsfähigen menschlichen VNO hat diese Erkenntnis ein neues Kapitel in der Geschichte des menschlichen Pheromons aufgeschlagen.

Die große Pheromonjagd

Für ein Tier, dessen Nase angeblich keine Rolle bei der sexuellen Anziehung oder im sozialen Leben spielt, werden menschliche Emotionen stark von Gerüchen beeinflusst. Und es scheint, dass wir für das wenige, was wir bisher zu schnüffeln glaubten, mit geruchsproduzierenden Geräten völlig überdimensioniert ausgestattet sind. Menschlicher Schweiß, Urin, Atem, Speichel, Muttermilch, Hautöle und Sexualsekrete enthalten alle duftkommunizierende chemische Verbindungen. Der Zoologe Michael Stoddart, Autor von The Scented Ape (Cambridge University Press, 1991), weist darauf hin, dass der Mensch eine dichtere Konzentration von Duftdrüsen auf der Haut besitzt als fast alle anderen Säugetiere. Das macht wenig Sinn, solange man nicht mit dem Mythos aufräumt, dass der Mensch im Alltag wenig auf wohlriechende oder ranzige Dinge achtet.

Ein Teil der Verwirrung mag darauf zurückzuführen sein, dass nicht alle Gerüche von unserem Bewusstsein registriert werden. Als diese verräterischen Düfte in das VNO menschlicher Versuchspersonen eingeführt wurden, berichteten diese nicht, etwas gerochen zu haben, zeigten aber dennoch subtile Veränderungen in der Stimmung.

Was könnte eine Quelle für unser eigenes Pheromon sein?

Der Mensch besitzt drei Haupttypen von Hautdrüsen – Talgdrüsen, ekkrine (oder Schweiß-) Drüsen und apokrine Drüsen. Talgdrüsen sind am häufigsten im Gesicht und auf der Stirn zu finden, aber auch an allen anderen Körperöffnungen, wie Augenlidern, Ohren, Nasenlöchern, Lippen und Brustwarzen. Diese Anordnung ist besonders praktisch, da die Sekrete dieser Drüsen potenziell gefährliche Mikroorganismen abtöten. Außerdem enthalten sie Fette, die die Haut geschmeidig und wasserfest machen, aber auch Akne verursachen können. Es ist jedoch wenig darüber bekannt, wie die Talgdrüsen zum menschlichen Körpergeruch beitragen.

Die Schweißdrüsen scheiden Wasser und Salz aus und sind bei gesunden Menschen geruchsneutral. Bleibt noch die dritte potenzielle Quelle eines menschlichen Pheromons, die apokrine Drüse. Apokrine Drüsen sind besonders vielversprechend als Quelle von Gerüchen, die zwischenmenschliche Interaktionen beeinflussen könnten. Sie haben beim Menschen keine temperaturregulierende Funktion wie bei anderen Tieren. Sie kommen in dichten Konzentrationen an Händen, Wangen, Kopfhaut, Brustwarzen und überall dort vor, wo wir Körperhaare besitzen – und sind erst nach der Pubertät funktionsfähig, wenn wir mit der Partnersuche beginnen.

Die apokrinen Drüsen des Mannes sind größer als die der Frau, und sie sezernieren am aktivsten in Zeiten der Nervosität oder Aufregung. Wartende Bakterienkolonien verwandeln die apokrinen Sekrete in die schädlichen Dämpfe, die die Hersteller von Deodorants im Geschäft halten. Haare bieten eine Oberfläche, über die apokrine Gerüche diffundieren können – einer der Gründe, warum behaarte Männer besonders stechend riechen. (Ist es ein Zufall, dass die Haare in der Achselhöhle und an den Genitalien in der Pubertät sprießen, wenn die apokrinen Drüsen anfangen, Nahrung für unsere Hautbakterien zu produzieren?)

Am vielversprechendsten ist, dass die apokrinen Drüsen geruchsintensive Steroide ausscheiden, von denen bekannt ist, dass sie bei anderen Säugetieren Sexualverhalten hervorrufen. Androsteron – ein Steroid, das mit demjenigen verwandt ist, das dem unglücklichen Moschushirsch fast zum Verhängnis wurde – ist eine solche Substanz. Männer scheiden mehr Androsteron aus als Frauen, und die meisten Männer sind nicht mehr in der Lage, den Stoff zu erkennen, sobald sie ihn selbst produzieren – in der Pubertät.

Im Jahr 1986 organisierte die National Geographic Society die World Smell Survey, um zu untersuchen, ob Menschen aus allen Kulturen Gerüche auf die gleiche Weise wahrnehmen. Sie verteilten über eine Million Rubbel- und Schnüffelkarten und Fragebögen über die Erkennung und Wahrnehmung der Intensität von Gerüchen, von Bananen bis hin zu den Schwefelverbindungen, die Erdgas als Warnmittel zugesetzt werden. In der Umfrage wurde auch der Geruch von menschlichem Androsteron erfasst.

Das Steroid selbst ist nicht angenehm zu riechen. Diejenigen, die es riechen konnten, bewerteten es weltweit als vorletzten angenehmen Geruch – knapp vor den Schwefelverbindungen im Erdgas. Ein übel riechendes Pheromon? Das ist kaum das, was die Wissenschaftler erwartet haben.

Anti-Pheromone?

Trotz des schlechten Abschneidens von Androsteron bei der Geruchsbewertung dachte Karl Grammer vom österreichischen Institut für Humanbiologie, dass es das begehrte menschliche Pheromon sein könnte, und untersuchte die Reaktionen der Frauen darauf. Er erwartete, dass Frauen um den Eisprung herum, wenn ihr Geruchssinn stärker ausgeprägt ist und die Wahrscheinlichkeit einer Schwangerschaft am größten ist, eine starke, positive Reaktion auf den Geruch von Androsteron zeigen. Grammer vermutete, dass Veränderungen des Östrogenspiegels im Körper um den Eisprung herum die Reaktion der Frauen auf den Androsteron-Geruch verändern könnten.

Er fand heraus, dass sich die Reaktionen der Frauen auf Androsteron um den Eisprung herum tatsächlich verändern – aber nicht in der von ihm erwarteten Weise. Anstatt sich angezogen zu fühlen, zuckten Grammers ovulierende Probandinnen mit den Schultern und berichteten von Ambivalenz. Androsteron, so scheint es, bietet Männern, die nach einer 19,95-Dollar-Lösung für ihre Dating-Flaute suchen, wenig Hoffnung.

Of Mice And Men

Der empirische Beweis für die Wirkung des Geruchs auf die menschliche sexuelle Anziehungskraft kam aus heiterem Himmel. Medizinische Genetiker, die die Vererbungsregeln für das Immunsystem untersuchten, und nicht Geruchsphysiologen, machten eine Reihe entscheidender Entdeckungen, von denen niemand glaubte, dass sie für die menschlichen Paarungsvorlieben relevant seien – zunächst.

Forschungen zur Gewebeabstoßung bei Patienten, die sich einer Organtransplantation unterziehen, führten zu der Entdeckung, dass der Körper eine fremde Präsenz (sei es ein Virus oder eine chirurgisch eingepflanzte Niere) erkennt, weil die körpereigenen Zellen mit Proteinen überzogen sind, die unser Immunsystem als „selbst“ erkennt. Aber das Immunsystem geht bei der Erkennung von „fremden“ Eindringlingen viel subtiler vor. Es kann bestimmte Arten von Krankheitsorganismen erkennen, ihnen Protein-Identifikatoren anhängen und Antikörper aufbringen, die speziell für die Vernichtung dieser bestimmten Krankheit entwickelt wurden. Und es kann sich Jahre später an diesen bestimmten Eindringling „erinnern“ und spezifische Antikörper gegen ihn aussenden.

Ein Segment unserer DNA, der so genannte Haupthistokompatibilitätskomplex (MHC), kodiert für einige dieser krankheitserkennenden Strukturen, die wie die Augen des Immunsystems funktionieren. Wenn eine Krankheit erkannt wird, werden die Zähne des Immunsystems – die T-Killerzellen – alarmiert, die die Eindringlinge überrennen und sie mit zerstörerischen Enzymen ersticken.

Im Gegensatz zu vielen Genen, die nur eine oder zwei alternative Versionen haben (wie die Gene, die für befestigte oder nicht befestigte Ohrläppchen kodieren), haben MHC-Gene Dutzende von Alternativen. Und im Gegensatz zu Ohrläppchen-Genen, bei denen die von einem Elternteil geerbte Version dominiert, so dass die vom anderen Elternteil geerbte Version nicht exprimiert wird, sind MHC-Gene „ko-dominant“. Das bedeutet, dass eine Labormaus, die von ihrer Mutter eine Version eines MHC-Gens für die Resistenz gegen Krankheit A und von ihrem Vater eine Version für die Resistenz gegen Krankheit B geerbt hat, in der Lage ist, beiden Krankheiten zu widerstehen.

Wenn einem Mäuseweibchen bei Partnerwahlversuchen zwei Verehrer angeboten werden, entscheidet sie sich unweigerlich für denjenigen, dessen MHC-Gene sich am wenigsten mit ihren eigenen überschneiden. Es hat sich herausgestellt, dass Mäuseweibchen das MHC-Profil von Männchen bewerten, indem sie an deren Urin riechen. Das Immunsystem bildet duftende Proteine, die für jede Version jedes MHC-Gens einzigartig sind. Diese Nebenprodukte des Immunsystems werden zusammen mit anderen verbrauchten Chemikalien aus dem Körper ausgeschieden, so dass ein aufmerksames Weibchen genau erschnüffeln kann, wie eng die andere Maus mit ihr verwandt ist.

Indem ein Mäuseweibchen MHC-ähnliche Partner auswählt, stellt es sicher, dass es sich nicht inzüchtet. Außerdem sichert sie ihren Nachkommen einen Überlebensvorteil, indem sie sicherstellt, dass sie eine größere Bandbreite an Krankheitsresistenzen haben, als wenn sie sich mit ihrem Bruder gepaart hätte.

Es ist natürlich nicht so, dass sie absichtlich verschiedene MHC-Gene für ihre Jungen auswählt. Vorzeitliche Weibchen, die den Geruch von eng verwandten Männchen bevorzugten, wurden im Laufe der Evolution einfach von Weibchen überholt, die den Geruch von nicht verwandten Vätern bevorzugten.

Kannst du diesen Geruch riechen?

Da Menschen wenig Interesse am Urin der anderen zeigen, dachten nur wenige Forscher, dass die Geschichte von MHC bei der Anziehung von Nagetieren Licht auf menschliche Interaktionen werfen könnte. Doch dann machte jemand eine augenzwinkernde Entdeckung: Menschliche Freiwillige können zwischen Mäusen unterscheiden, die sich genetisch nur in ihrem MHC unterscheiden. Wenn menschliche Nasen in der Lage wären, kleine Unterschiede im Immunsystem von Mäusen (Mäusen!), indem sie die Viecher beschnuppern, stellten aufgeregte Forscher fest, dass wir vielleicht in der Lage sind, die aromatischen Nebenprodukte des Immunsystems auch im menschlichen Körpergeruch aufzuspüren!

Ein Team unter der Leitung von Claus Wedekind von der Universität Bern in der Schweiz beschloss zu untersuchen, ob MHC-Unterschiede in den apokrinen Drüsensekreten von Männern die Bewertungen von Frauen über männliche Gerüche beeinflussen. Das Team rekrutierte knapp 100 Studentinnen und Studenten. Männer und Frauen wurden aus verschiedenen Schulen ausgewählt, um die Wahrscheinlichkeit zu verringern, dass sie sich gegenseitig kannten. Die Männer bekamen unbehandelte Baumwoll-T-Shirts, die sie tragen sollten, wenn sie zwei Nächte hintereinander allein schliefen. Sie wurden angewiesen, keine scharfen Speisen zu essen, keine Deodorants, Eau de Cologne oder parfümierte Seifen zu verwenden und während des zweitägigen Experiments nicht zu rauchen, zu trinken und keinen Sex zu haben. Tagsüber wurden ihre verschwitzten Hemden in versiegelten Plastikbehältern aufbewahrt.

Und dann kam der große Geruchstest. Zwei Wochen lang hatten die Frauen zuvor ein Nasenspray benutzt, um die empfindlichen Nasenschleimhäute zu schützen. Etwa zum Zeitpunkt ihres Eisprungs (wenn ihr Geruchssinn verstärkt ist) wurden die Frauen allein in einen Raum gebracht und bekamen Schachteln mit den Hemden der männlichen Probanden vorgelegt. Zunächst schnupperten sie an einem neuen, ungetragenen Hemd, um den Geruch der Hemden selbst zu kontrollieren. Dann wurden die Frauen gebeten, das Hemd jedes Mannes nach „Sexyness“, „Angenehmheit“ und „Geruchsintensität“ zu bewerten.

Sexy Genes

Wedekind und sein Team fanden heraus, dass die Bewertung der Annehmlichkeit und Sexyness des Körpergeruchs eines Mannes durch die Frauen davon abhängt, wie viel von ihrem MHC-Profil gemeinsam ist. Insgesamt bevorzugen Frauen die Düfte von Männern, deren MHC-Profile sich am stärksten von ihrem eigenen unterscheiden. Daher kann der Geruch eines bestimmten Mannes für die eine Frau angenehm verführerisch sein, während er für eine andere Frau abstoßend wirkt.

Die Befragten gaben an, dass die Gerüche, die sie bevorzugten, sie doppelt so oft an aktuelle oder ehemalige Liebhaber erinnerten wie die Gerüche von Männern, die ähnliche MHC-Profile wie sie selbst haben, was darauf hindeutet, dass der Geruch in der Vergangenheit bei der Entscheidung, mit wem sie sich treffen, eine Rolle gespielt hat. Der Geruch von MHC-ähnlichen Männern wurde häufiger als der Körpergeruch eines Bruders oder Vaters beschrieben… wie es zu erwarten wäre, wenn die Geruchskomponenten, die bewertet werden, von MHC bestimmt werden.

Etwas überraschender ist, dass sich die Bewertungen der Körpergeruchsintensität durch Frauen nicht zwischen MHC-ähnlichen und MHC-ungleichen Männern unterschieden. Der Körpergeruch von MHC-ähnlichen Männern wurde als weniger sexy und weniger angenehm bewertet, je stärker er war, aber die Intensität hatte keinen Einfluss auf die ohnehin schon niedrigen Bewertungen der Frauen für den Geruch von MHC-ähnlichen Männern.

Dass starker Geruch die Bewerterinnen sogar bei MHC-ähnlichen Männern abschreckte, könnte darauf zurückzuführen sein, dass Geruch ein nützlicher Indikator für Krankheiten ist. Von Diabetes über Virusinfektionen bis hin zu Schizophrenie sind ungewöhnlich süße oder starke Körpergerüche ein Warnhinweis, auf den weibliche Vorfahren auf der Suche nach guten Genen für ihre Nachkommen geachtet haben könnten. (Im Falle der Schizophrenie ist das Problem verworren – während einige Schizophrene tatsächlich einen ungewöhnlich süßen Geruch haben, leiden viele an Wahnvorstellungen von üblen Gerüchen, die von ihren Körpern ausgehen.)

Noch weiß niemand, welche Rolle MHC bei der männlichen Bewertung der weiblichen Attraktivität spielen könnte. Der überlegene Geruchssinn der Weibchen könnte jedoch auch darauf zurückzuführen sein, dass sie die Vorzüge eines potenziellen Partners sorgfältiger bewerten müssen – eine schlechte Partnerwahl der männlichen Vorfahren bedeutete vielleicht nur ein paar verschwendete Minuten, wohingegen der Fehler einer menschlichen Frau einen neunmonatigen „Morgen danach“ und ein Kind zur Folge haben könnte, das wahrscheinlich nicht überlebt.

Parfümeure, die ihren männlichen Kunden wirklich eine sexy Anziehungskraft bieten wollen, müssen anscheinend einen genetischen Fingerabdruck der besonderen Person erhalten, bevor sie einen Duft kreieren können, den sie attraktiv findet. Aber bevor Männer in Erwägung ziehen, Frauen auf diese Weise zu täuschen, sollten sie die möglichen Konsequenzen bedenken.

Mutter Natur zum Narren halten

Die Schweizer Forscher fanden heraus, dass Frauen, die orale Verhütungsmittel einnehmen (die die Empfängnis blockieren, indem sie dem Körper vorgaukeln, er sei schwanger), umgekehrte Vorlieben zeigten: Sie mochten eher die Gerüche, die sie an ihr Zuhause und ihre Verwandten erinnerten. Da die Pille die natürlichen Vorlieben umkehrt, kann sich eine Frau zu Männern hingezogen fühlen, die sie normalerweise nicht wahrnehmen würde, wenn sie nicht verhüten würde – Männer, die ein ähnliches MHC-Profil haben.

Die Auswirkungen einer solchen evolutionär neuartigen Partnerwahl können weit über die Verwirrung einer Ehefrau hinausgehen, die ihre Antibabypille absetzt und den „neuen“ üblen Körpergeruch ihres Mannes bemerkt. Paare, die Schwierigkeiten haben, ein Kind zu zeugen – selbst nach mehreren Versuchen eines Eileiter-Embryotransfers – teilen deutlich mehr MHC als Paare, die problemlos schwanger werden. Der Kummer dieser Paare ist nicht auf die Unfruchtbarkeit eines der beiden Partner zurückzuführen, sondern auf eine unglückliche Kombination ansonsten lebensfähiger Gene.

Ärzte wissen seit Mitte der 1980er Jahre, dass Paare, die wiederholt spontane Fehlgeburten erleiden, tendenziell mehr von ihrem MHC teilen als Paare, deren Schwangerschaften zu Ende geführt werden. Und selbst wenn MHC-ähnliche Paare eine Schwangerschaft erfolgreich austragen, sind ihre Babys oft untergewichtig.

Das Schweizer Team glaubt, dass MHC-bedingte Schwangerschaftsprobleme beim Menschen zu weit verbreitet sind, als dass sie allein auf Inzucht zurückzuführen wären. Sie argumentieren, dass Unfruchtbarkeitsprobleme bei Paaren auf strategische, unbewusste „Entscheidungen“ des weiblichen Körpers zurückzuführen sind, die Investitionen in Nachkommen mit einem schwächeren Immunsystem zu begrenzen – Nachkommen, die in den Umgebungen unserer evolutionären Vergangenheit wahrscheinlich nicht bis zum Erwachsenenalter überlebt hätten.

Als Broca und andere Sozialdarwinisten darauf hinwiesen, dass „unzivilisierte Rassen“ empfindlicher auf Körpergeruch reagieren, mögen sie insofern Recht gehabt haben, als Europäer dazu neigen, sich stärker zu parfümieren und ihre natürlichen Gerüche abzuwaschen. Dies ist jedoch kaum ein Beweis für die Überlegenheit der Europäer gegenüber „weniger entwickelten“ Völkern, wie Broca behauptete. In den krankheitsreichen Tropen, deren Kulturen Broca verhöhnte, auf die Gesundheit anderer und ihre Eignung als Väter für die eigenen Nachkommen zu achten, ist in der Tat äußerst sinnvoll.

Parfüm, tägliche Seifenduschen, bequeme Verhütungspillen – all das hat seine Reize. Aber sie können auch unsere eigenen eingebauten Mittel zur Partnerwahl kurzschließen, Anpassungen, die durch Millionen von Jahren der Widrigkeiten unserer Vorfahren an unsere einzigartigen Bedürfnisse angepasst wurden. Die Tatsache, dass es Paare gibt, die sich nach Kindern sehnen, die sie nicht haben können, zeigt, dass die westliche Ablehnung des Körpergeruchs kaum gutartig ist.

Wer die Vorstellung, dass tierische Sinne bei der Anziehung zu einem Partner eine Rolle spielen, als beleidigend empfindet, braucht sich nicht zu sorgen. Je mehr wir die Rolle des Geruchs in menschlichen Angelegenheiten verstehen, desto mehr erkennen wir, dass wir nicht weniger menschlich sind, sondern dass unsere Geschmäcker und Gefühle viel komplexer und ausgefeilter sind, als man sich je vorstellen konnte.

Wie riecht man einen Partner

Wie beeinflusst der Körpergeruch die Sexualität einer Frau? Wissenschaftler wissen es nicht genau, aber sie wissen, dass die Anziehungskraft eines Mannes zum Teil davon abhängt, wie viele Gene des Immunsystems er mit einer potenziellen Partnerin teilt.

Da man weiß, dass Frauen genetische Kompatibilität anhand des Geruchs erkennen können – es ist nicht so, dass Männer das nicht können, aber das weiß bisher niemand -, liegt es an den Frauen, einen geeigneten Knappen zu erschnüffeln.

Im heutigen parfümreichen postindustriellen Dschungel kann es schwierig sein, einen genetisch kompatiblen Partner zu finden, und ein Genprofil des eigenen Immunsystems zu erstellen, kann teuer werden. Bevor Sie zum Arzt rennen, um sich Blut abnehmen zu lassen, um herauszufinden, ob Ihr Partner ein geeigneter Partner – und Vater Ihrer zukünftigen Kinder – ist, versuchen Sie, auf Ihre Nase zu hören. (Leider funktioniert der Schnuppertest nur, wenn Sie keine Antibabypille nehmen.)

  1. Rufen Sie einen betrugsfreien Tag für die Nasenlöcher aus. Lassen Sie Ihren Liebsten mit parfümfreier Seife duschen und tragen Sie einen Tag lang saubere Baumwollkleidung, fernab von Rauchern und parfümierten Menschenmassen. Vergewissern Sie sich, dass Sie nicht erkältet sind und dass Sie selbst ein paar Tage lang nicht in der Nähe von Rauchern waren.
  2. Nachdem er einen Tag und eine Nacht in seinen Baumwollklamotten verbracht hat, bevor er sie in Richtung Wäschekorb wirft, entreißen Sie sie ihm und machen Sie einen „smelldown“. Machen Sie es zu einem romantischen Erlebnis. Wenn das Hemd Ihres Mannes nicht anstößig ist, sollten Sie sicher sein. (Finden Sie den Duft verführerisch oder sexy? Umso besser! Diese Anziehungskraft ist die Art der Natur, Ihnen mitzuteilen, dass er einen sicheren Beitrag zum genetischen Ensemble Ihres Nachwuchses leisten kann.)
  3. Wenn der Geruch Ihres Mannes Sie an Ihren Vater oder an einen Bruder erinnert, sollten Sie in Erwägung ziehen, Ihren Arzt zu kontaktieren und nach Gentests zu fragen, bevor Sie versuchen, ein Kind zu zeugen. Sagen Sie Ihrem Arzt, dass Sie sich Sorgen machen, dass Sie möglicherweise ein ähnliches MHC- oder HLA-Profil haben. (HLA steht für Humanes Leukozyten-Antigen und ist eine technische Bezeichnung für menschliches MHC.) In der Zwischenzeit könnten Sie ihm ein angenehmes Parfüm schenken.
  4. Genetische Inkompatibilität ist nicht der einzige Grund, warum Sie seinen Geruch als unangenehm empfinden könnten. Scheint sein Körpergeruch ungewöhnlich intensiv zu sein? Vielleicht hat er ein medizinisches Problem, das den Geruch erklärt. Bitten Sie ihn, dies bei der nächsten ärztlichen Untersuchung anzusprechen. Ein sehr süßer Geruch ist manchmal ein Anzeichen für Diabetes oder Schizophrenie – beides scheint vererbbar zu sein. Es ist ratsam, diese Probleme miteinander und mit einem Arzt zu besprechen, bevor Sie Kinder bekommen.
  5. Bevor Sie entscheiden, dass Ihre Beziehung stinkt, überprüfen Sie die Ernährung Ihres Partners. Eine Vorliebe für scharfe Speisen oder ein übermäßiger Genuss von Knoblauch kann zu starkem Körpergeruch führen.
  6. Wenn Ihr Partner immer noch stinkt, sollten Sie nicht gleich die Flucht ergreifen. Manche Waschmittel können sich schlecht mit dem Geruch eines Mannes vermischen. Bitten Sie ihn, bei seinem nächsten Besuch in der Wäscherei die Marke zu wechseln – und dem Stinker eine zweite Chance zu geben!

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