Si eres como el estadounidense medio, probablemente duermas con tu smartphone al alcance de la mano. Un informe de Bank of America de 2015 descubrió que el 71% de las personas duermen con sus teléfonos o cerca de ellos, y eso incluye al 13% que dijo que dormía con sus teléfonos en la cama.

Tal vez te hayas preguntado si mantener tu teléfono cerca es una mala idea, tal vez porque te está cargando el cerebro con ondas de radio o porque está perjudicando tu salud. Sería reconfortante que los investigadores acabaran de una vez por todas con la idea de que nuestros dispositivos pueden tener efectos negativos sobre la salud. Pero no ha sido así.

El pasado mes de noviembre, el Programa Nacional de Toxicología del gobierno de EE.UU. concluyó un estudio de 10 años y 30 millones de dólares sobre los efectos en la salud de la exposición a la radiación de los teléfonos móviles. Básicamente, los científicos del gobierno sometieron a ratas a diferentes niveles de radiación de radiofrecuencia (RFR) durante distintos periodos de tiempo y luego observaron lo que sucedía.

«Nuestros estudios demostraron que la radiación de radiofrecuencia en las frecuencias y modulaciones utilizadas en las telecomunicaciones celulares y en las condiciones de exposición que utilizamos puede producir efectos biológicos adversos», afirma John Bucher, uno de los autores del estudio y científico principal del Instituto Nacional de Ciencias de la Salud Ambiental. En concreto, el estudio de Bucher encontró «claras evidencias» de tumores en los corazones de las ratas macho expuestas a la RFR, así como «algunas evidencias» de tumores en los cerebros y las glándulas suprarrenales de las ratas macho. Encontraron pruebas «equívocas» de efectos adversos en ratas hembras, lo que significa que no estaba claro si los tumores que aparecieron fueron causados por la exposición a la RFR.

¿Qué hacer con estos hallazgos? Depende de a quién se le pregunte.

Bucher dice que su estudio nunca pretendió ser la última palabra sobre la cuestión de la radiación de los teléfonos móviles y la salud humana. «Lo estamos utilizando para elaborar programas de investigación de seguimiento», dice.

Aún así, Bucher dice que puede haber algún riesgo «bajo» cuando se sostiene un teléfono contra la cabeza o el cuerpo – como si se está en una llamada o se mantiene el teléfono en el bolsillo mientras se utiliza algún tipo de configuración de manos libres. Dice que estos riesgos podrían aumentar con el «uso prolongado y persistente», aunque en este momento, la definición de cada uno de estos términos es una conjetura.

«Si hay un riesgo, creo que es mínimo», dice Larry Junck, MD, un neuro-oncólogo y profesor de neurología en la Universidad de Michigan. «No hemos visto un aumento de los tumores cerebrales desde que se ha generalizado el uso del teléfono móvil». Además, Junck dice que las investigaciones que demuestran cualquier relación mecánica entre la radiación de los teléfonos móviles y los tumores cerebrales son inconsistentes y «metodológicamente defectuosas».

Otros miran las investigaciones existentes con gran preocupación. «Creo que hay pruebas convincentes de que la exposición a la radiación electromagnética es realmente perjudicial», dice Joel Moskowitz, director del Centro de Salud Familiar y Comunitaria de la Universidad de California, Berkeley. Enumera los hallazgos de una docena de estudios recientes, incluyendo una revisión de 2017 de China que encontró que los usuarios intensivos de teléfonos móviles tenían un riesgo significativamente mayor de glioma – un tipo de tumor maligno en el cerebro y la médula espinal.

Un estudio del Reino Unido de 2018 encontró que las tasas de glioblastoma – otro tumor cerebral canceroso – se duplicaron en Inglaterra entre 1995 y 2015. Específicamente, los tumores del lóbulo frontal y temporal -lugares que se corresponden con el lugar donde apoyamos nuestros teléfonos durante las llamadas- mostraron algunos de los aumentos más pronunciados. En una carta de seguimiento al editor de la revista, los autores de ese estudio del Reino Unido dicen que examinaron detenidamente los datos estadounidenses sobre las tasas de glioblastoma. Tras ajustar los cambios poblacionales posteriores al año 2000 -cambios que, según dicen, no se tienen en cuenta en el Registro Central de Tumores Cerebrales de EE.UU. ni en otras bases de datos que hacen un seguimiento de los tumores-, descubrieron aumentos de glioblastomas similares a los que rastrearon en Inglaterra.

Los tumores cerebrales no son la única preocupación para los usuarios de teléfonos móviles. «Si nos fijamos en los smartphones modernos, las antenas están en las esquinas, tanto en la parte superior como en la inferior», dice Moskowitz. Pero la mayor parte de la señal de los móviles se dirige ahora hacia abajo a través de las antenas inferiores, «lo que supondría la exposición más importante en la zona del cuello», dice. Menciona los tumores de cuello y tiroides como especialmente preocupantes. Y también en este caso, algunos datos sugieren que las tasas están aumentando. Las tasas de cáncer de tiroides se han triplicado en las últimas tres décadas y están aumentando más rápidamente que cualquier otro tipo de cáncer, según la Sociedad Americana del Cáncer (ACS).

Pero ninguno de estos hallazgos constituye una prueba de que los teléfonos móviles sean los culpables. Por ejemplo, la ACS afirma que el mayor uso de ultrasonidos para detectar tumores en la tiroides podría explicar el aumento de las tasas de esos cánceres.

«Si existe un riesgo, creo que es mínimo».

¿Por qué es tan difícil precisar los posibles efectos de nuestros dispositivos sobre la salud? Un obstáculo gigantesco es que las tecnologías que emplean estos dispositivos evolucionan constantemente, y la investigación sobre sus efectos en la salud suele ir con una o dos décadas de retraso. «La mayoría de los estudios epidemiológicos que analizan el riesgo de tumores cerebrales recopilaron datos a principios o mediados de la década de 2000 de usuarios que utilizaban los antiguos teléfonos de barra de chocolate o flip, que utilizaban principalmente tecnología celular 1G o 2G», dice Moskowitz.

Mientras tanto, la industria de las telecomunicaciones está avanzando ahora con las tecnologías 5G, a pesar de que los expertos en salud todavía apenas tienen datos sobre 4G, dice. (Más de 200 científicos y médicos han pedido una moratoria en el despliegue del 5G hasta que se pueda garantizar su seguridad.)

Ya que esto puede quitarte el sueño, volvamos a la cuestión de dormir junto a tu teléfono. Moskowitz dice que los riesgos de tumores no encabezan su lista de preocupaciones, porque el teléfono de un durmiente no está transmitiendo constantemente como lo hace durante una llamada. Pero dice que es probable que las exposiciones a la radiación nocturna de bajo nivel puedan interrumpir el sueño y causar otros efectos neurológicos. Señala un pequeño estudio realizado en 2016 en Alemania que descubrió que exponer a los hombres a la radiación de los teléfonos móviles parecía cambiar la estructura de su sueño -aumentando o disminuyendo la fase REM y otros parámetros del sueño-, aunque las ramificaciones para la salud de estos cambios no están claras.

Los riesgos que puedan existir podrían aumentar en los niños. «Personalmente, creo que hay que disuadir a los niños de que duerman con el teléfono bajo la almohada, ya que se cree que la RFR penetra más en sus tejidos que en los adultos», dice Bucher.

El consejo obvio es mantener el teléfono fuera del dormitorio. O, si lo usas como despertador, puedes ponerlo en modo avión, que impide que envíe o reciba señales, dice Moskowitz. También repite el viejo consejo de utilizar un dispositivo de manos libres con cable cuando se hacen llamadas y de mantener el teléfono alejado del cuerpo.

Empieza con todo eso y espera que las Pollyannas de la radiación del móvil resulten tener razón.

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