Kirjastosta Library of the World’s Best Literature, Ancient and Modern, toimittanut Charles Dudley Warner, 1896

Vuonna 1692 pientä puritaanikylää Salemissa, Massachusettsissa, vaivasi yhtäkkinen ja lyhyeksi jäänyt noitasyytösten pilvi. Kun nuoret tytöt Betty Parris ja Abigail Williams saivat vakavia kouristuksia ja muita outoja oireita, kylän lääkäri William Griggs diagnosoi heidät noituneiksi. Pian sen jälkeen muillakin kyläläisillä alkoi esiintyä samanlaisia oireita. Silloin syytökset alkoivat lentää. Kaupunki päätti nopeasti, että se aikoo etsiä ja teloittaa kaikki Salemin noidat. Oikeudenkäyntien päättyessä toukokuussa 1693 19 ihmistä oli hirtetty, yksi oli murskattu kivillä ja neljä oli kuollut vankilassa – kaikki heitä oli syytetty noituudesta. Kolmesataa vuotta myöhemmin kyselemme yhä: Kummittelivatko noidat todella Salemin kaupungissa? Vai oliko joku muu paholainen asialla?

Vuonna 1976 tohtori Linnda Caporael Rensselaer Polytechnic Institutesta löysi todisteita, jotka tukivat jälkimmäistä hypoteesia. Caporael ehdotti, että ehkäpä lyhyet ja voimakkaat sairaudet, joista niin monet kaupunkilaiset kärsivät, eivät olleet noituutta vaan pikemminkin ergotismia, joka on rukiin yleisesti tartuttama tauti. Myöhemmin muut historioitsijat olivat samaa mieltä: ergotismi ei ollut vain mielenkiintoinen teoria, vaan sillä oli myös jonkinlainen perusta. Voisivatko kaikki Salemin hullut tapahtumat todella selittyä mädäntyneellä rukiilla?

Yllättävän moni niistä voi. Muutamaa tapahtumaa lukuun ottamatta (jotka tyypillisesti liitetään ryhmäajatteluun ja suggestion voimaan), vuonna 1692 ilmennyt käyttäytyminen sopii rukiin aiheuttaman ergotismin kuvaan. Ergotismi muodostuu rukiissa ankaran talven ja kostean kevään jälkeen – olosuhteet, joita Caporael ja muut historioitsijat väittävät vallinneen vuonna 1691 ja jotka näin ollen vaikuttivat vuonna 1692 kulutukseen korjattuun ruiseen. Kun ruiskasvi on sairastunut torajyvään, sieni kasvaa ja korvaa jyvän versot sklerootioilla. Ergot-sklerootiat ovat purppuramustia kasvustoja, jotka sisältävät lysergihappoa ja ergotamiinia. Koska lääketieteellinen tietämys oli niukkaa, tummempien versojen esiintymistä rukiissa pidettiin luultavasti liiallisen auringonpaisteen tuotteena, joten sitä todennäköisesti syötiin myrkyllisyydestä huolimatta.

Ruisleivästä sairastuttuaan ergotismi (jota kutsutaan myös nimellä Pyhän Antoniuksen palo) aiheuttaa vakavia kouristuksia, lihaskouristuksia, harhoja, ryömintätuntemuksia ihon alla ja ääritapauksissa raajojen kuoliota. Myös vakavat hallusinaatiot voivat olla oireena, sillä lysergihappo on aine, josta LSD-huume syntetisoidaan. Nämä oireet olivat samoja kuin Salemissa syytetyillä: enimmäkseen nuorilla tytöillä, joiden immuunijärjestelmä ei ollut täysin kehittynyt, minkä vuoksi he olivat alttiita ergotismin kaltaisille sairauksille. Kylän lääkäri, joka oli uskonnollinen ja teorian mukaan tietämätön ergotismista sairautena, yhdisti oudot oireet tunnettuun pahuuteen: noituuteen. Hän väitti, että tytöt olivat joutuneet noituuden uhreiksi, ja tytöt lähtivät mukaan. Loput kaupunkilaisista joutuivat suggestiivisuuden uhriksi, ja näin alkoivat oikeudenkäynnit, joissa noituuden syytökset kohdistettiin yhteiskunnan hylkiöihin niiden toimesta, jotka olivat sairastuneet. Tämän teorian mukaan noitaoikeudenkäyntien äkillinen päättyminen toukokuussa 1693 johtui yksinkertaisesti siitä, että Salemista loppui torajyvän saastuttama vilja.

Tästä teoriasta käydään kuitenkin edelleen paljon keskustelua siitä, pitäisikö se hyväksyä vai ei. Monet sosiaalipsykologit vaativat, että tyttöjen tekojen voidaan katsoa johtuneen sosiaalisista ja poliittisista levottomuuksista ja että ergotismi ei vaikuta tiettyihin sosiaalisiin seikkoihin, jotka voisivat selittää, mitä todella tapahtui. Tällaisia näkökohtia ovat esimerkiksi pastori Parrisin mahdolliset taka-ajatukset ja se valtava stressi, joka aiheutui väestölle vuoden 1692 aikana isorokkoepidemian ja nopeasti kasvaneen väestön vuoksi. Valitettavasti emme luultavasti koskaan saa tietää tarkalleen, mitä Salemissa tapahtui noitaoikeudenkäyntien aikana. Kaikki osapuolet ovat kuitenkin yhtä mieltä siitä, että mitään yliluonnollista ei todennäköisesti ollut tekeillä. Joidenkin mukaan todellinen paha saattoi olla ruokapöydässä.

Vastaa

Sähköpostiosoitettasi ei julkaista. Pakolliset kentät on merkitty *