Från Library of the World’s Best Literature, Ancient and Modern, redigerad av Charles Dudley Warner, 1896

In 1692 plågades den lilla puritanska byn Salem, Massachusetts, av ett plötsligt och kortvarigt moln av anklagelser om häxeri. Efter att de unga flickorna Betty Parris och Abigail Williams uppvisat kraftiga kramper och andra märkliga symtom diagnostiserade byns läkare William Griggs dem som förhäxade. Strax därefter började andra stadsbor visa liknande symptom. Det var då anklagelserna började flyga. Staden beslutade snabbt att de skulle leta efter och avrätta alla häxor i Salem. När rättegångarna avslutades i maj 1693 hade 19 personer hängts, en hade krossats av stenar och fyra hade dött i fängelse – alla anklagade för att vara häxor. Trehundra år senare frågar vi fortfarande: Spökade häxor verkligen i staden Salem? Eller var det en annan djävul som var i farten?

1976 fann dr Linnda Caporael vid Rensselaer Polytechnic Institute bevis som stödde den senare hypotesen. Caporael föreslog att de korta och intensiva sjukdomar som så många av stadsborna drabbades av kanske inte var förhäxning utan snarare ergotism, en sjukdom som vanligtvis smittas av råg. Senare höll andra historiker med: ergotism var inte bara en intressant teori utan hade också en viss grund. Kunde alla de galna händelserna i Salem verkligen förklaras av ruttnad råg?

Overraskande nog kan många av dem det. Med undantag för några få händelser (som vanligtvis tillskrivs grupptänkande och suggestionens makt) passar det beteende som uppvisades 1692 in på råginducerad ergotism. Ergotism bildas i råg efter en sträng vinter och en fuktig vår – förhållanden som Caporael och andra historiker hävdar fanns 1691 och därför påverkade den råg som skördades för konsumtion 1692. När rågplantan drabbats av ergot växer svampen och ersätter skott på kornet med sklerotier. Ergotsklerotier är lila-svarta utväxter som innehåller lyserginsyra och ergotamin. Eftersom den medicinska kunskapen var sparsam trodde man troligen att förekomsten av mörkare skott på råg var en produkt av överexponering för solen, så man åt den troligen trots att den var giftig.

När den väl har smittats av rågbröd orsakar ergotism (även kallad Sankt Antonius-brand) svåra kramper, muskelspasmer, vanföreställningar, känslan av att det kryper under huden och i extrema fall kallbrand i extremiteterna. Svåra hallucinationer kan också vara ett symptom, eftersom lysergsyra är det ämne från vilket drogen LSD syntetiseras. Dessa symtom var desamma som de som uppvisades av de anklagade i Salem: mestadels unga flickor vars immunförsvar inte var fullt utvecklat, vilket gjorde dem mottagliga för sjukdomar som ergotism. Byns läkare, som var religiös och enligt teorin inte kände till ergotism som sjukdom, tillskrev de märkliga symptomen till en känd ondska: häxeri. Han hävdade att flickorna hade fallit offer för häxans ondska och att flickorna följde med. Resten av stadsborna föll offer för suggestibiliteten, och så började rättegångarna, där anklagelserna om häxeri riktades mot de utstötta i samhället av dem som var drabbade. Enligt denna teori skedde det abrupta slutet på häxprocesserna i maj 1693 helt enkelt för att Salem fick slut på ergotförgiftad spannmål.

Det råder dock fortfarande stor debatt om huruvida denna teori ska accepteras eller inte. Många socialpsykologer insisterar på att flickornas handlingar kan tillskrivas social och politisk oro och att ergotism inte spelar in i vissa sociala aspekter som skulle kunna förklara vad som verkligen hände. Sådana aspekter är bland annat pastor Parris eventuella baktankar och den enorma stress som befolkningen utsattes för under 1692 på grund av ett smittkoppsutbrott och en snabbt växande befolkning. Tyvärr kommer vi förmodligen aldrig att få veta exakt vad som hände i Salem under häxprocesserna. Alla sidor av argumentationen är dock överens om att det troligen inte fanns något övernaturligt i arbetet. Enligt vissa människor kan den verkliga ondskan ha funnits på middagsbordet.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *